你的好友「硅谷飞行汽车」已经上线

摘要

价格没公布,政策不支持,电池没保障,安全不好说。

编者按:当大家都还在热火朝天地讨论电动汽车的时候,飞行汽车却在过去一周里怒刷存在感:先是德国 Lilium 公司试飞电动垂直升降飞机成功;随后 Aeromobil 公司的新型飞行汽车在摩洛哥车展上亮相并宣布今年开始接受预定;Google 联合创始人私人投资的飞行汽车也要量产发售了;甚至丑闻不断的 Uber 也即将公布其关于空中交通的详细战略。飞行汽车领域取得的成果虽然令人兴奋,但即将量产上路(天)带来的问题也是非常棘手的。

本文编译自 The New York Times,原文标题为「No Longer a Dream: Silicon Valley Takes On the Flying Car」,略有删减。


前不久的一个午后,在旧金山北面大约 100 英里的地方,来自一家硅谷小公司的航空工程师驾驶着一辆飞行汽车在风景优美的湖泊上完成了试飞。

这家公司叫做 Kitty Hawk(雏鹰)。它研发的飞行汽车——如果你坚持要叫它「汽车」的话——看起来很像是电影《星球大战》里的破铜烂铁堆起来的一个飞行器。这辆飞行汽车重约 100 公斤,限一人乘坐,凭借着八个电池供电的螺旋桨,像快艇一样在空中呼啸盘旋。

Screen_Shot_2017_04_24_at_4.45.32_PM.0.png(Kitty Hawk 的航空工程师在克利尔湖上试飞汽车)

人们经常说,科技行业喜欢给其他行业「添乱」。比如说,最近他们盯上了汽车行业,使用了人工智能技术的汽车可以自动驾驶了。经过数年的研发,在一些城市你甚至可以看到路测的无人驾驶汽车。而现在,他们又要把汽车送上天了,不过这些飞行器倒也不完全是想象中那样只给传统汽车插了双翅膀。

靠着像拉里·佩奇(Larry Page,Google 联合创始人)这样的大金主——还有空中汽车公司 Airbus、Uber 以及迪拜政府等等,有十几家大大小小的公司正在研发飞行汽车。

下面是目前正在研发飞行汽车的公司名单:

  • Terrafugia
  • Kitty Hawk
  • Airbus Group
  • Moller International
  • Xplorair
  • PAL-V
  • Joby Aviation
  • EHang
  • Volocopter
  • Uber
  • Haynes Aero
  • Samson Motorworks
  • AeroMobil
  • Parajet
  • Lilium

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不同公司实现「空中飞车梦」的方法不尽相同,要说谁好谁坏现在还为时尚早。不过他们有一个共同的目标:有一天,普通人也可以开着自己的飞行器在城镇里上空来往穿梭。

毫无疑问,这件事不仅在技术上充满了挑战,政府那一关也不容易过,但是他们最大的障碍可能是城市居民:要让他们明白「空中飞车这事并没有看起来那么疯狂」可不是件容易的事。

「我很喜欢这个想法,将来有一天,我能够在我家的后院,跳上我的飞行汽车。」曾在 Google 担任自动驾驶项目顾问的硅谷企业家 Brad Templeton 说道,「但一想到我的邻居可能也有一辆,我就没那么开心了。」

由拉里·佩奇投资的公司 Kitty Hawk 就是一家致力于飞行汽车研发的公司,他们计划在今年年底正式发售飞行汽车,这意味着他们会成为第一批能够量产飞行汽车的公司。

larry_page.jpg(Google 联合创始人拉里·佩奇)

这家公司已经很有名气了,但原因不仅仅是 Google 联合创始人的投资,还因为它的首席执行官 Sebastian Thrun。他是 Google X 实验室的创始人之一,同时也是一位很有影响力的技术专家和自动驾驶技术的先驱。

2013 年,有关这家公司正在研发小型空中的士的报道刚刚浮出水面,Kitty Hawk 也成为了硅谷茶余饭后的热门话题。

虽然佩奇先生拒绝对此接受采访,但他在声明中说:「我们都有着随意飞行的梦想。很快我就能爬上我的 Kitty Hawk 飞行器来一次轻松愉快的私人飞行,这让我感到兴奋。」

在最近的试飞中,航空工程师 Cameron Robertson 使用了两个操纵杆式的控制器在克利尔湖上空盘旋飞行,像一辆 F1 赛车在赛道上漂移一样。飞行器保持在离岸二、三十米的湖水上空 15 英尺左右,大约五分钟过后,Robertson 先生转向驶往码头末端的浮动着陆垫。

这台 Kitty Hawk 飞行器是这家位于加州山景城的初创公司制造出的原型机之一,这家公司希望借此能吸引一些航空爱好者作为粉丝,这些人可以在今年支付 100 美元报名预售,并在飞行器上市后获得 2000 美元的折扣。

从 Thrun 和拉里佩奇的加入我们可以看出,Kitty Hawk 绝对不是小打小闹,他们有一个很清楚的目标,就是创造一种全新的交通方式,大部份人都可以安全驾驶它们的飞行器,并在政府的许可下自由飞行。这也就意味着他们的目标消费者绝不仅仅是航空爱好者。

「我们一直在联系美国联邦航空管理局(F.A.A.),我们把监管机构视为伙伴,」Thrun 先生在采访中说道,「我认为先进科技注定会改变我们未来的生活,要做到这点我们就必须一起努力。」很多人认为空中交通会引起一些法律问题,对于这种担心 Thrun 表示理解。

他们的飞行器被划分到联邦航空管理局设立的超轻飞行器的分类里,这意味着驾驶飞行汽车不需要飞行执照,但仅限于在不拥挤的地区进行娱乐性质的飞行。为了增加额外的安全保障,Kitty Hawk 的工程师们坚持在开放水域进行测试。该公司表示,最终投入市场的产品外观会有改变,并且噪音问题也会得到很大程度的改善。

「我们希望比起大多数人对飞行汽车的理解,我们的产品会给他们一个更加令人激动的印象。」Robertson 先生说道,「目前的这款产品还不是我们最想呈现的状态,但我认为它给我们展示了一种未来愿景。」

Kitty Hawk 仍要面对非常激烈的竞争,不仅仅是一大堆的初创企业,还有 Airbus 这样的巨头公司。这家总部在法国布拉尼亚克(Blagnac)的飞机制造企业已经发布了两种拥有垂直起降(VTOL)技术的概念汽车,并且据报道,他们计划于今年年底前开始进行飞行测试。

unnamed-file.jpg(Airbus 的一款飞行概念车)

在上个月的日内瓦国际汽车展上,Airbus 发布了一辆叫做 Pop.UP 的陆空两用汽车。今年二月,迪拜政府决定采用中国研制的「亿航 184」号载人无人机,并于今年七月开始「空中的士」的试运行,这将是全球第一个允许载客无人机运营的城市。Uber 也将于美国时间本周二在达拉斯的一个会议上公布其「未来城市空中交通愿景」的详细计划。

EHang-184-AAV.jpg(「亿航 184」号载人无人机)

有诸多怀疑论者十分乐于指出这些飞行工具存在的问题和障碍。在城市上空使用无人驾驶飞机的想法已经遇到了很大的阻力,并且由于噪音等问题,飞行汽车将要面对的批评声可能会比想象中大很多。

FlyingCar_1493036367756_9290306_ver1.0.png(上周四,斯洛伐克 Aeromobil 公司新推出的飞行汽车模型)

想要在美国让这种私人飞行器成为一种现实,这个国家需要一套全新的空中交通管制系统。

两年前,NASA 开始研发全新的空中交通管制系统,以此来管理包括无人机在内的各种飞行交通工具。一名 NASA 的工作人员将它描述成一个「预防无人机乱象」的航空交通管制系统。研究人员希望在 2019 年开始测试这套系统。

电池也是一个问题。虽然电力驱动的螺旋桨发动机是个不错的能源方案,但今天电池技术还远远不能支撑飞行汽车进行 30 到 50 英里这样正常里程的飞行。「这怎么行得通?我不想泼冷水,但现在因为电池问题(Note 7),我们连手机都不敢带上飞机了。」美国宇航局研究个人航空运输的专家,杜克大学人类与自治实验室(Humans and Autonomy Laboratory)主任 Missy Cummings 说道。

「还有别忘了飞行汽车在紧急情况下还不能靠边停车,」麻省理工计算机科学与人工智能实验室的机械工程师 John Leonard 说道,「硅谷遍地都是聪明人,但他们也不能完全掌握物理法则:重力是他们应当敬畏的对手。」


头图来源:视觉中国

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