「老嬉皮士」布兰森抢先贝佐斯上天,却被嘲「离太空还有 14 公里」

摘要

轮到马斯克「看戏」。

有四分钟的时间,可以让布兰森和其他机组人员体验太空失重感。他们解开安全带,准备好好凝望那颗蓝色星球。这时,飞船正升到 53 英里,进入亚轨道飞行状态。

四分钟之后,「宇航员」们陆陆续续系好安全带。飞船开始返回,布兰森「如释重负」,这次旅行标志着维珍银河的首次「全员飞行」——2 名飞行员、4 名乘客。布兰森变得非常兴奋,还调皮地扯了扯后排人员的腿。

维珍银河飞行器内画面|维珍银河

北京时间7月11日晚,维珍公司创始人理查德·布兰森及团队通过运载飞机白衣骑士(VMS Eve)搭载太空船二号(Unity 22),成功进入太空,成为首位进入太空的商业航天公司创始人。

与 SpaceX 和蓝色起源垂直发射系统不同,维珍银河采用平滑跑道起飞的方式。飞行器包括两部分,双机身母舰白衣骑士二号和火箭动力飞船太空船二号 VSS Unity。太空船二号搭乘白衣骑士二号从飞机跑道上起飞,攀升到 14000 米左右,飞船和母舰分离。火箭发动机启动,加速至三倍音速,随后火箭发动机关机,靠惯性飞船升到 53 英里(86 公里),进入亚轨道飞行状态。随后,飞船滑翔回跑道成功着陆,整个飞行约 63 分钟。

不仅是布兰森完成了儿时梦想,这家成立了 17 年的公司也终于有了「拨云见日」的感觉。这次仍是试飞,2022 年,维珍银河开始提供商业太空旅行。如果你愿意花 25 万美金,幸运的话,能与贾斯汀·比伯、「水果姐」凯蒂·佩一起「上天」。

「当你俯看地球的时候,你的感受是无法用语言表达的,那是一种难以形容的美。我迫不及待想让你们都上去了。」布兰森在随后发表的文章中如此写道。


太空「罗生门」,布兰森抢先一步

空荡荡的沙漠山谷在寂静了十年之后,总算迎来热闹。

十五年前,维珍银河与新墨西哥州签下协议,在拉斯克鲁塞斯附近沙漠建造太空船滑行跑道,取名「太空港」。维珍银河成为这里第一家太空旅游公司。

五年之后,太空港正式开放,维珍银河发射系统的开发却进展缓慢。2004 年,布兰森正式推出维珍银河时,他大胆承诺,第一批人将在 2007 年前进入太空。2014 年,试飞 SpaceShipTwo Enterprise 在发动机点火后不久就解体,造成一人死亡一人重伤。在此之前布兰森信心满满,称之「不可能更顺利」,并说第一次太空旅游飞行将在 2015 年春季到来。

结果飞行事故严重拖垮进度。即便这次也不过是维珍银河完成的第四次太空飞行。

如果不是布兰森「抢」走了热搜,「航天迷」翘首以盼的应该是 9 天以后杰夫·贝佐斯的飞行。贝佐斯将带着弟弟马克·贝佐斯、现年 82 岁的水星 13 号计划成员沃利·芬克,以及花 2800 万美元竞得「船票」的乘客,搭载新谢泼德号进行其首次载人飞行。

虽然布兰森声称,他的做法没有与贝佐斯争夺「第一」的意味。但是蓝色起源显然不想被认为「落后」了,就像几年前经常给自己泼冷水的伊隆·马斯克一样,蓝色起源 CEO 鲍勃·史密斯先是祝愿布兰森一切顺利,然后说,布兰森并没有真正进入太空,「他们没有飞到卡门线,这是一种非常不同的体验。」(卡门线,距离地面 62 英里/100 公里,是国际航空联合会(FAI)承认的太空边界)。

不过维珍银河计算太空边界的方法是按照美国标准来的。SpaceShipTwo 飞到的 53 英里,刚刚超过 FAA(联邦航空管理局)和美国空军定义的太空边界,「体验上的实际差异几乎不存在。」布兰森说。维珍银河的试飞员 Nicola Pecile 回击道,至少维珍银河在 2018 年就实现载人飞行,而蓝色起源呢?到目前为止只飞过人体模型。

对于卡门线是太空临界的认可更加广泛,「no 100km,no space.」就像有人在直播评论区写道。不管如何,按照美国标准,刚刚返回地面的布兰森,在 71 岁的年纪里,算得上一名「宇航员」了。

这位一头披肩金发的「老嬉皮士」酷爱冒险,他曾两次驾驶摩托艇横渡大西洋,驾驶热气球环球旅行,亲自前往巴格达解救人质。他签下滚石乐队,创办当时最大的唱片公司;他给自家维珍可乐宣传时,把坦克开上时代广场,碾压一堵可口可乐堆成的墙。航空、铁路、传媒、唱片……他建造了自己的「维珍帝国」。英国女王封他为「爵士」。很早的时候,人们就评论他,他要去太空是因为地球不够他「折腾」了。


目标决定技术路线,进而决定结果

被布兰森「横插一杠」进来,蓝色起源肯定不是爽的。

几天前官方发布了一张图表,试图让大家理解两家公司的不同。比如它称,维珍银河的飞行器是「高空飞机」,而非火箭,指出对方的安全缺陷,缺乏紧急逃生系统,以及此前仅仅三次飞至 80 公里的事实。相较之下,新谢泼德号在过往 15 次飞行中有 12 次飞行超过 100 公里,3 次超过 80 公里。

在蓝色起源早期,贝佐斯极力让其保持低调。一部分原因在于维珍银河整天营销太空旅行,却没将一人真正送入太空,当时人们还无法理解什么是太空旅行。

与贝佐斯一样,在这个极度烧钱的游戏里,布兰森一直在填补窟窿。上市之前,维珍银河已经筹集了超过 10 亿美元资金,大部分来自布兰森。布兰森自己也说,「经常有人问我是如何成为百万富翁的,我的答案就是,先做一个亿万富翁,然后创立一家航空公司。」

2019 年,维珍银河作为「太空旅行第一股」正式上市。上市之后的维珍银河承担商业化的更多期待。维珍银河计划在 2022 年开始为付费旅客提供商业化的太空旅行服务,到 2023 年,维珍银河或有能力每年运营 100 次航班,据悉一张 25 万美元的船票,超过 700 名乘客支付了定金。未来,维珍银河也有可能提供点对点的跨洲飞行。

创始人亲身「验证」了之后,让维珍银河服务的安全性有了背书,更加易于商业化的展开。

据 Northern Sky 预计,到 2028 年,亚轨道旅游市场的价值将达 28 亿美元,轨道空间旅游市场将达 6.1 亿美元。算下来,太空旅行的市场规模超过 30 亿。蓝色起源与维珍银河有正面的竞争。

贝佐斯是杰瑞德·欧尼尔德忠实拥趸,蓝色起源建立之初就在研究在轨道或月球上建造殖民地的可行性。他想带世界「走出地球」。但是后来他意识到那是一个几十年后的愿景,摆在眼前的更加现实的问题在于「如何降低进入太空的成本」上。走出地球的「基础设施」要一点一点搭,先实现亚轨道太空旅行,再实现太空殖民。

也许马斯克的目标是火星,过去 20 年里,他的努力聚焦在开发可重复使用的火箭,降低人和有效载荷进入太空的成本。维珍银河专注在亚轨道旅行——以一个更好的「姿势」欣赏地球,而非将人和有效载荷送入太空。所以从根本上,维珍银河选择了不同于 SpaceX、蓝色起源的航天器发射方式。

2014 年,极客公园创始人张鹏与伊隆·马斯克交流时,问马斯克如何看布兰森的路线。马斯克的回答是他很不感兴趣,觉得这不是他要解决的问题。

马斯克也在做商业太空旅行相关。最早在今年 9 月,SpaceX 将用龙飞船「坚韧号」送四位普通人环绕地球飞行三天。以及 2018 年就拍卖出去的绕月旅行资格。不同于到达亚轨道观测位置走马观花地看一下,坚韧号将被发射到海拔 549 公里高的轨道上,比空间站的轨道还要高出 100 多公里。轨道飞行需要加速到 7.9 公里/秒的第一宇宙速度,所需速度增量远远大于亚轨道飞行。瞄向「直奔走出地球」的目标,要求 SpaceX 从一开始就思考中途补给能力,建造能够飞往空间站、月球、甚至火星的大型载人飞船。

贝佐斯沉稳且谨慎,恰恰因为这一点,他少了很多热情的追随者。布兰森不一样,某种程度上,他与马斯克一样能够鼓舞人心。昨晚的「太空圈」为这位酷老头欢呼。更多是,从《星际迷航》到《2001 太空漫游》,甚至无论什么时候,太空幻想永不过时。


本文由极客公园 GeekPark 原创发布,转载请添加极客君(ID:geekparker)

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