被马斯克「吹拂」的脑机接口,正在中国成为新风口

摘要

人类的超人梦想,真的更近了?

马斯克的脑机接口公司Neuralink又有大动作了。4月9日,Neuralink 在 YouTube 上发布了一段新的视频。视频中的猴子仅用大脑「意念」就能控制屏幕上的光标。

脑机接口一直是马斯克频繁提及的「黑科技」,如今,这股「风」再次从硅谷吹到了中国。

今年以来,已经有四家与脑机接口相关的公司拿到了融资,其中两家的融资金额达到1亿人民币。红杉、经纬中国这些头部VC也纷纷入场。

阿里去年底宣布正尝试将脑机接口技术与淘宝结合,希望实现用「意念」购物的想法。推出了大热游戏《原神》的米哈游近期也被传加入脑机接口研究的阵营。

巨头布局,资本押注,人类的超人梦想,真的更近了?


脑机接口原型机展示|MIT Technology Review


「超人梦」迈出一小步

简单来说,脑机接口技术就是在人脑与外部设备之间,建立一条直接连接的通路。

这个通路,一方面能将大脑信号转化成机器可以识别的信号,实现对机器的控制。另一方面,大脑也可以接收来自机器的反馈,进而从外部实现对大脑活动的干预。

不少科幻作品里出现的用「意念」控制外物,靠芯片植入大脑就能获得强大技能,这些场景背后的技术内核都是脑机接口。

时下活跃在这个赛道的中国创业公司,他们的产品多数还处在实验阶段。人类距离成为超人的梦想,也才刚刚迈出一小步。

医疗是脑机接口最先落地的产业方向,已经实现临床应用产品,功能集中在针对神经疾病的诊断、监测、辅助治疗等方面。

脑机接口实现人机交互得经过三个步骤——信息读取、信息传输与处理、信息反馈。要想实现这个闭环反馈,目前的设备有侵入式和非侵入式两种。

前者意味着需要在你的脑袋里植入传感器之类的物件,多运用在临床医学领域。后者则相对简单,佩戴有读取脑神经信息功能的硬件设备即可,比如头戴,这也是目前消费级脑机接口产品的主流形态。

今年3月拿到红衫领投1亿元融资的博睿康,其主力产品之一就包括利用脑机接口对癫痫病患者进行诊断和治疗。

博睿康研发了一套脑闭环反馈刺激系统,通过微创手术植入患者大脑后,系统可以监测癫痫发作前的信号特征,进而触发电刺激,达到抑制癫痫发作的效果。

除此之外,还有公司尝试将脑机接口技术转化成记忆增强产品,主要服务于阿尔兹海默症患者、认知障碍病人,以及需要记忆功能改善的青少年群体等。

上述产品多半还处于临床实验阶段,也有创业公司开始聚焦于消费级脑机接口产品的研发,目前主要的应用方向之一是监测人体睡眠,改善睡眠质量。

这类产品的款式多半是头戴式项圈,通过脑机接口技术采集用户脑电信号等信息,通过算法实时分析睡眠状态,进而为用户定制睡眠改善方案。

由华人韩璧丞于2015年成立脑机接口公司BrainCO,也在尝试消费级脑机接口产品。

BrainCO从教育领域切入,推出了赋思头环,这个产品可以实时检测学生的专注力,进行神经反馈训练等,进而达到提升学习效率的作用。据了解,这款产品目前已实现量产。

一位行业人士分析,目前多数公司都能够通过部署电极等方式采集到足够的信息,但是针对这些信息的传输和解析,还处在行业攻坚阶段。

对此,博睿康创始人黄肖山也曾表示,脑机接口相关的产品需要长时间的研发和巨额的资金投入。如何让公司具备造血能力?黄肖山选择的方式是先在科研领域通过技术输出实现商业变现。

黄肖山进一步解释:「博睿康自主研发了无线脑电采集系统,可以支撑其它机构开展有关运动康复 、无人驾驶、虚拟环境交互、心理学研究、特殊人群交流等方面的科研和成果转化。」

数位脑机接口的从业者均坦言,尽管已有资本入局,活跃的创业公司也不少,但脑机接口目前仍处于非常早期的阶段,融资目的也主要是加大研发力度,其产品和技术还需要长期打磨,距离真正大规模的商业化言之尚早。


2020年8月28日,Neuralink 举行发布会,马斯克展示最新脑机接口可穿戴设备 和手术机器人|视觉中国


脑科学的「一体两翼」

2020年初,浙江大学完成了中国首例侵入式脑机接口的临床转化研究。

72岁的试验者此前因车祸造成四肢完全瘫痪。通过脑机接口设备,试验者可以利用大脑皮层信号控制外部的机械臂和机械手,完成拿东西等动作。

试验者被要求拿起眼前放在杯子里的油条,只见它通过「意念」让机械手臂张开,挪动过程中稍微有点偏移,但还是拿到了油条,顺利完成了操作。

这个实验是中国脑机接口研究的重要节点。目前,针对脑科学的研究,中国学术界有「一体两翼」的基础共识。

「一体」是「认知脑」,关注和理解人类大脑的认知功能是怎么来的。核心是认知脑区结构和功能神经网络的实质,尝试阐明大脑如何工作。

「两翼」是「保护脑」和「创造脑」,前者研究如何更好地诊断治疗各类重大脑疾病;后者主要实现类脑人工智能的研究与开发。这些基础研究的推进可以看作是国内脑机接口赛道发展的坐标系。

去年8月底,埃隆·马斯克带着他的脑机接口产品正式亮相了。在那场瞩目的发布会上,马斯克介绍了一枚硬币大小的可以植入大脑的芯片 N1、和一台手术机器人 V2,还有植入了N1芯片的实验猪。

一只名为 Gertrude 的实验猪,是在发布会两个月前植入的芯片。通过大脑表层的芯片,实验猪的大脑活动可以无线传输到附近的电脑上。

接受脉动网采访,清华大学脑机接口专家洪波教授解释:这类研究在国内也有进行,主要是浙江大学与清华大学在从事相关研究。包括马斯克的团队在内,这些研究遇到的瓶颈都类似,即「神经信号的无线传输、对神经细胞创伤的控制、植入电极的长期安全有效性等问题。」

马斯克曾预测,在 2025 年之前,AI 将超越人类。他担心,如果不开发出将人脑连接到计算机的技术,未来 AI 可能会像对待宠物一样对待人类,「如果你不能打败他们,就加入他们」。

但他也知道,要想实现超人梦,人类还有很长一段路要走。所以,在那次发布会的开场,马斯克就明确表示自己的演讲不是为了卖产品,而是为了招募更多人才加入到脑机接口的研究中。

今年2月,马斯克就曾透露,他的脑机接口团队正通过电脑芯片与猴子大脑进行连接,进而使猴子能够通过自己的意念来操控乒乓球游戏。 马斯克还说,几乎看不到芯片植入的位置,这只猴子的状态很正常。

与人体的其他器官不同,人类大脑的结构更加精妙,甚至神秘。利用脑机接口技术,针对人脑改造的魔盒,其实才刚刚开启。


责任编辑:靖宇

头图来源:视觉中国

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