自动驾驶领域的「黑马」?Tim Cook 首次公开苹果自动驾驶计划

自动驾驶领域的「黑马」?Tim Cook 首次公开苹果自动驾驶计划

编者注:不管在汽车行业还是科技领域,自动驾驶汽车都是最热门的话题之一。可以看到,那些大公司都忙着开发项目、寻求合作,在研发第一辆真正可行的自动驾驶汽车上投入了数不清的财力、人力。苹果正式宣布加入这场角逐的时间有点晚,不管它会后来居上还是默默无闻,这都是一件大事。

参考资料Bloomberg TechnologyThe Guardian


在经历数年秘密研发后,近日苹果 CEO 蒂姆·库克终于公开承认,苹果正在向自动驾驶领域进军。

库克表示苹果在自动驾驶技术的研发上投入了大量资源,但他并没有完全否认苹果同时也在制造自动驾驶汽车。

至于库克为什么会选择此时公开,这可能是因为这周苹果和美国其他科技公司的股票下跌,投资者们担心科技行业的繁荣持续不了太久了。苹果的自动驾驶汽车计划一直处于高度保密状态,而现在库克给出了迄今为主「最详细」的描述,可能是想让投资者对苹果进军新领域的能力保持信心吧。

「目前,我们研究的重点是自动驾驶系统,这是一项非常重要的核心技术,」库克在 6 月 5 日接受彭博社采访时说道。他还把自动驾驶技术比作「所有 AI 项目之母」,并称「它可能是最难攻克的 AI 项目之一」。

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公开的秘密

「苹果在自动驾驶汽车上面进行着一些项目,」这几乎是很久以来就公开存在的秘密。不论是被曝光的库比蒂诺总部附近的秘密实验室,还是不断从汽车行业挖走高科技人才,在「造车」这件事情上面,虽然苹果一如既往保持着神秘。但大家似乎已经默认了这件事。

今年 4 月,苹果获得了加州车辆管理局(California Department of Motor Vehicles)的许可,开始测试 3 辆自动驾驶 SUV,几个星期后相关照片流出。

根据 Project Titan 知情人士透露,苹果在旧金山湾区附近公路上秘密测试 6 辆自动驾驶汽车至少有一年了,但苹果发言人 Tom Neumayr 拒绝回答苹果的公路测试已经做了多久。

去年 12 月,苹果公司产品整合总监 Steve Kenner 向美国国家公路交通安全管理局 (NHTSA) 递交信函,表达苹果对汽车技术的兴趣,信中提及了目前苹果正在汽车项目上所做的事情,以及对于自动驾驶汽车这件事情的看法。

随后这封信被公布在联邦政府的网站上,信中提到,苹果表明他们正在利用机器学习让产品变得更智能,信中首次提到公司正在「投资很多专注于机器学习和自动化研究的公司,并对自动驾驶系统在交通运输和其他领域的巨大潜力兴奋不已。」

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从自己造车到研发技术

自动驾驶汽车前景一片大好,这也驱使着无数科技公司向这一领域进军。

根据麦肯锡公司的消息,谷歌母公司 Alphabet 旗下的自动驾驶公司 Waymo 分别和菲亚特克莱斯勒汽车集团(FCA)、打车公司 Lyft 建立了合作关系,共同研发自动驾驶技术。而传统汽车制造商,从宝马到通用汽车,都在硅谷成立了规模不小的无人车技术部,并花费了数亿美元来收购无人车初创公司。

据彭博社报道,苹果最初的想法是自己制造自动驾驶汽车,但去年调整了目标,把研究重点放到了自动驾驶汽车的核心技术上。苹果的这个汽车项目名叫 Project Titan,2014 年启动,至今已经聘请了 1000 多名工程师。

随着成本飞速增长,员工队伍逐渐壮大,2016 年苹果重新聘用了已经退休的老将 Bob Mansfield 带领这个团队。Mansfield 接管 Project Titan 后不久就解雇了几百名工程师,因为 Mansfield 倾向于研发自动驾驶系统。据知情人士透露,苹果将在今年下半年决定是否要继续推行这个项目。

「重大的颠覆性技术即将出现,」库克在采访中提起自动驾驶技术、电动汽车、打车时谈到,「因为这三个重大领域的变化几乎在同时进行。」

库克非常看好电动汽车的前景。事实也是如此,大家对电动汽车的看好使得上周特斯拉的市值升至第四位,尽管其汽车销量滑出了前十名。「电动汽车不需要停车加油,这是多么棒的体验啊,」库克说道。

尽管库克对 Project Titan 以后的进展依然守口如瓶,但从他的描述中可以看出,苹果关注的核心问题是能被卖给第三方公司、并在其他领域发挥作用的 AI 技术。

「我们没法从产品的角度来描述现在正在做的事,但坦率地说,这是一项我们非常看中的核心技术,」库克说道。

注重人性化的苹果产品

David Bailey 是英国阿斯顿大学(Aston University)的汽车业专家,他称赞苹果总是能做出很人性化的产品,比如 iPhone、 iPad 和 iPod,还表示苹果的这种能力在汽车行业是一大优势。

「比如,苹果自主研发的软件系统既能让各种程序运行,又考虑到了用户的各种需求,非常人性化。而后者绝大部分科技公司都做不到,」Bailey 说道。

他还补充:「自动驾驶系统让那些不会开车的人也能驾驶汽车,但是它应该是操作简便、人性化的。而苹果恰恰擅长这一点,苹果的产品用起来总是那么简单。」

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日益「臃肿」的苹果,会变革汽车行业吗?

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众所周知,自从史蒂夫·乔布斯离去之后,苹果公司在蒂姆·库克的带领下股价一路走高,但是产品创新上面却乏善可陈,不再像从前那样充满惊喜,就连唯一的创新产品 Apple Watch 目前看来销量也并不能达到预期。

目前在售的 iPhone 居然同时销售五款产品,而 Apple Watch 众多的款式也是产品线中不小的压力,这是日益「臃肿」的缩影。而缺少令人激动的创造,也成为了外界一直唱衰苹果的重要原因。

看一看近两年的手机市场份额调查就会发现,iPhone 作为苹果最重要的产品也不及过去那样具有冲击力,安卓和 iOS 设备之间的差距似乎已经越来越小。PC 行业竞争也相当激烈,因为有微软这样虎视眈眈的老对手。

苹果想要完成自我革新,或许不能指望这些已经非常成熟的行业,如果能在汽车行业开始新的征途,或许现在的时机刚刚好。

即便现在我们还是没有见到任何「Apple Car」的影子,但苹果在自动驾驶行业的勃勃野心不言而喻,苹果仍旧希望在自动驾驶汽车领域延续 iPhone 和 MacBook 的辉煌。不过在这个各家都在你追我赶的领域,后发的苹果会再次成功吗?

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