凭什么这个成立只有 3 个月的公司能被福特 10 亿美金投资?

凭什么这个成立只有 3 个月的公司能被福特 10 亿美金投资?

成为「估值十亿美金的独角兽公司」,是多少人创业以来梦寐以求的理想,通过规模扩大和不断的投资,甚至经历濒临破产,经历巨额现金的诱惑,最终打造自己的商业帝国。

但有时候这十亿美金却又仿佛来的相当容易,这家公司仅仅成立 3 个月,甚至没有能够拿的出手的 Demo 和被熟知的行业影响力,就被福特看中。福特汽车公司近日宣布,计划在未来五年向人工智能企业 Argo AI 投资 10 亿美元,为福特计划于 2021 年推出的自动驾驶汽车开发虚拟驾驶系统,这一技术有望在今后被授权于其他公司使用。

而这样大笔的交易对于福特来说显然不是一时冲动,但福特究竟是看上了这家公司的什么?这十亿美金福特花的值吗?

创始人的背景强?

Argo AI 由前谷歌和 Uber 公司高管创立,即公司首席执行官 Bryan Salesky 和公司首席运营官 Peter Rander。这两位创始人都是毕业于卡耐基梅隆大学美国国家机器人工程中心的校友。

福特汽车计划在未来五年向Argo AI投资10亿美元;图中左二为福特汽车公司总裁兼首席执行官马克·菲尔兹,右一为福特汽车公司全球产品开发集团副总裁兼首席技术官宁睿.jpg

(左至右为:Argo COO Peter Rander ; Ford 总裁&CEO 马克·菲尔兹;Argo CEO Bryan Salesky;Ford 产品开发 VP&CTO 宁睿)

Bryan 2002 年毕业于匹兹堡大学计算机工程学士学位,后进入卡耐基梅隆大学(下称 CMU)美国国家机器人工程中心,曾管理了该中心最大的商业项目组合,它包括卡特彼勒的自主采矿卡车。2007 年,Bryan 负责 Tartan Racing 的软件工程,帮助 CMU 在 DARPA 城市挑战赛中获奖。

Chevrolet-Tahoe-by-Tartan-Racing-Darpa-Urban-Challenge-2007-07D2I204321342J.jpeg

(获奖的 Tartan Racing Team's 「BOSS」

之后 Bryan 离开 CMU 并于 2011 年加入 Google 自动驾驶汽车团队,继续推动自动驾驶汽车成为现实。在 Google,Bryan 担任硬件开发总监,负责开发和制造 Google 自动驾驶汽车的硬件产品,其中包括自动驾驶的传感器,计算机系统和一些车辆的开发工作。

总之,Bryan 从毕业以来也专注从事自动驾驶汽车的工作有了十几年的经验,而且是曾在自动驾驶技术领先的公司内任职,而另一方面作为 COO 的 Peter Rander 博士履历也一样丰富。

Peter 曾在卡内基梅隆大学国家机器人工程中心负责机器人研究所的一些商业化项目,之后部分团队也加入了 Uber 自动驾驶汽车部门,他也成为了 Uber 自动驾驶车辆部门的顶级工程师。他的核心的机器人相关工作跨越计算机视觉,感知,路径规划和控制,以及基于仿真的机器人系统开发和测试,这些对于无人驾驶系统来说同样是必不可少的。Peter 还拥有卡内基梅隆大学的电气和计算机工程学的硕士学位(1993 年)和博士学位(1998 年)。

Peter 对于构建复杂自主化系统的组织和开发拥有非常丰富的经验,而他也同样为 Argo AI 带来了隶属卡内基梅隆大学国家机器人工程中心的机器人研究所的高级教授 Brett Browning 作为机器人副总裁,他也曾对 Uber 初期的自动驾驶地图和地理位置团队等方面做出贡献。

可以说在业内,这家公司已经因为这两位创始人的 Google + Uber 的经历变得不平凡了,虽然目前团队成员还是「不能说的秘密」,但合作的发布会上,Argo AI 还计划从福特内外部召集最有经验的机器人专家和自动驾驶领域的工程师,至今年年底,Argo AI 预计将拥有逾 200 位团队成员,分别位于匹兹堡的公司总部、位于密歇根东南部及加利福尼亚湾区的分部。

可以看到这家公司也同样需要引进更多的优秀的自动驾驶领域人才,这也人才的需要也并不能足以说明这家公司就值得十亿美金的投资,这件事情也一定是个「两厢情愿」的事情。

福特的现阶段的迫切需要?

从定位自己为一家「汽车+智能移动出行公司」,到 CES 上展示自己新一代 Fusion 混合动力自动驾驶测试车,福特还搞了一个大新闻:

「宣布将于 2021 年推出量产版完全自动驾驶汽车(具备 SAE 美国车辆工程协会定义的第四阶段自动驾驶能力),并将其应用于商业移动出行服务。」

970057c1813a9dcc7651487a04095516.jpg(福特自己新一代的 Fusion 混合动力自动驾驶测试车)

除了具备第四阶段自动驾驶能力,这款量产车还放弃了脚踏板和方向盘。也就是从现在还是还有仅仅 4 年的时间,这个即保守又激进的决定却让我们看到了福特的决心和觉醒。

为此,福特不断的和自动驾驶相关初创公司进行合作,以弥补自己的不足,包括激光雷达供应商 Velodyne、高精度地图的 Civil Maps、计算机视觉和机器学习公司 SAIPS 等等。

而和 Argo AI 的合作就是为福特的 L4 级别的全自动驾驶车辆提供虚拟驾驶系统,这也同样是福特缺少的,未来福特虚拟驾驶系统的研发团队将与 Argo AI 的机器人技术人才和专业知识进行整合。此外,福特汽车旗下子公司福特汽车智能移动出行 LLC 公司(Ford Smart Mobility LLC)也参与了合作,并将负责制定福特自动驾驶车辆的商业化战略。

Argo AI 的灵活性也同样弥补了福特的规模化所带来的问题,福特的布局中也正好缺少这样一环,而目前相对成熟的公司多已经被收购或投资,亦或有着与福特不同的愿景,所以「新公司老江湖」也许是福特看好这笔投资的原因之一。

十亿美金的「一份招聘」

还有一点很特别,福特一直强调这是一笔投资,而不是收购,「福特汽车将成为 Argo AI 的主要股东。」更重要的是,Argo AI 可以进行实质意义的独立运作。

福特汽车公司总裁兼 CEO 马克·菲尔兹(Mark Fields)也解释说,「我们认为对 Argo AI 的投资将强化福特在自动驾驶领域的领导地位地位,既可以让我们在短期内将自动驾驶车推向市场,又能同时研发可授权他人使用的技术,为我们的股东创造巨大的价值。」

其实,独立运作也意味这未来公司员工也可以获得部分公司股权,虽然福特持有新公司的多数股权,马克·菲尔兹并没有透露具体的占比,但他也同时表示会留下足够的空间,为新员工提供股权激励。而这也同样能给将即将加入的自动驾驶人才足够的吸引力,而现在  Argo AI 的官网就像是一则「招聘」。

「这种开放的合作不同于其他任何伙伴关系——此次合作将初创企业的快速反应与福特在规模化技术、系统集成和车辆设计方面的优势相结合,而我们双方都将从中受益。」福特汽车公司全球产品开发集团副总裁兼首席技术官宁睿(Raj Nair)也这么评价。

而这也许就是福特在有限时间内希望快速拉拢技术人才,同样扩充自己自动驾驶实力的一个「两全其美」的事。一个新兴的创业公司,具有互联网基因,有别与传统的车企,同时已经有了一个「大客户」,还能实现自己在自动驾驶领域的更大愿景——为更多的汽车厂商服务,两位领导也有丰富的经验,更重要的是现在不缺钱,所以相对低风险和未来高潜力的组合成为了在人才竞争非常激烈的自动驾驶领域中的最有效招聘工具,这份「招聘」也许才是福特和 Argo AI 的终极目标。

这笔投资还能为福特带来强大的技术研发人才团队,进一步推动自动驾驶汽车的商业落地。另一方面,也许是像福特一样拥有百年历史的车企已经有了非常完善的体制和商业模式,想在未来真正变为有价值的企业,用远见花钱投资,先重新培养一家公司也许才是稳健的,而并不是急于转型。

Argo AI自动驾驶系统福特
下载极客公园客户端
iOS下载
反馈