陷入夹缝的 Valve,能否会通过「下一代 VR」打个翻身仗?

 陷入夹缝的 Valve,能否会通过「下一代 VR」打个翻身仗?

相信很多玩过 CS、半条命的玩家都会对封面图片有印象,这家以「阀门」为标识的公司在全球范围内掀起了一次又一次的游戏热潮,从《半条命》再到 Dota2,Valve 在 PC 游戏行业中有着举足轻重的地位。现在,Valve 又开始进驻 VR 这个新兴的领域了。最近的新闻表明,Valve 已经拨了近三分之一的人手研发下一代 VR,是什么能够让 Valve 下这么大的决心?

VR 硬件的祖师爷

在 Oculus Rift DK2 还处于众筹状态之时,Valve 在 2012 年就设计出了一款 VR 原型机,它通过类似「二维码」的标定点和摄像头组成的 Valve Room 让佩戴者可以在「屋子里进入虚拟世界」。Valve Room 除了寻找到了室内定位这一新思路(这最后也成为 HTC Vive 的最早原型)外,他们发现 VR 硬件设备要低余晖,也成为今后 VR 硬件开发不可忽视的理论基础

还没有被 Facebook 收购的 Oculus 曾经是与 Valve 走得最近的公司,在 2014 年 1 月的时候,Valve 曾宣布将与 Oculus 在追踪技术上共同合作推进「PC 驱动 VR」。而 Oculus 的 CEO 也报以「Valve Room 是世界上体验最好的 VR」这一暧昧的回应。Valve 早在 2014 年便有能力研发一台体验很好的设备,关键是该谁合作,毕竟 Valve 的骨子里是想扎根软件的。

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(Valve VR 原型机)

90 赫兹曾经仔细地讨论过关于 Valve、Oculus 和 HTC Vive 的恩怨情仇。

可这一切都被 Facebook 20 亿美金收购 Oculus 而不得不更改,也正是如此,Valve 与 HTC 联合,最后研发出了 HTC Vive 这一与 Oculus Rift CV1 不分伯仲的 VR 头显。

逐渐丧失的领先地位

尽管 Valve 在当时生产出了一个足以称得上是 Oculus Rift 和 HTC Vive 的研发模板,但 Valve 却面临着各部门管理人员的流失,最终陷入了被动。引起这件事儿的导火索正是 Facebook 收购 Oculus 一事。

由于 Valve 被定义为「软件公司」,VR 研发却需要大量的硬件研发精力,这种天然的矛盾直接限制了硬件部门的成长,当时 Valve 认为 VR 在短期内无法变现,更多地是积累。而 Oculus 加入 Facebook 却把 VR 变现的进程缩短了至少三年。这件事儿对在 Valve VR 部门工作团队的影响可不一般。

最后的结局就是,以 Michael Abrash 为主的 Valve VR 部门研发总监掀起的离职潮(据传有一半人离职了),转而投入了 Oculus 的怀抱,现在 Michael Abrash 正在 Oculus 担任首席科学家一职。

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(Michael Abrash 现在已经是 Oculus 的首席科学家,此前他也与现 Oculus CTO John Carmack 共事过)

陷入被动的 Valve 不得不再寻找新出路,虽然与 HTC 合作推出了 HTC Vive,可这终究不是长久之计。Valve 与 HTC 的合作关系随时都有可能因为 HTC 想自己单干而终结,尽管 Vive 上有使用 Valve 的专利,可当 HTC 具备自我研发和生产的能力后,Valve 又如何?

是重振旗鼓,还是重蹈覆辙

意识到正在逐渐丧失竞争力的 Valve 开始了重新对 VR 的思考。上个月 90 赫兹已经报道过 Valve 公司里将近有三分之一的 Valve 部门研发人员在全力研发下一代 VR 项目。在 Oculus 由卡马克大神主导研发「十年后的 VR」、HTC Vive 建立自己的 VR 帝国的夹缝中,Valve 也在勤恳地探讨下一代 VR 的大方向。

当然,Valve 在 VR 内容端发力毫不留情,Valve 推出的《The Lab》一经发售就成为 HTC Vive 的第一交互游戏,其中包含的小游戏和 DEMO 可以说把 HTC Vive 的几个基本操作完全展示出来,它作为 HTC Vive 捆绑销售的免费游戏,凭借精美的画面,轻松的交互不知道打动了多少 VR 小白。可以说《The Lab》是一款对 VR 理解非常透彻的标杆产品。

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(The Lab)

Valve 如今有着世界上最多的 PC 玩家的 Steam 社区,任何厂商都不能小觑,在 Steam VR 频道上线的游戏已经超过 300 款,我们基本上能够在 Steam 上下载到所有 VR 游戏。Steam 平台已经让玩家养成了生活习惯,剩下地则是转化而已。尽管 VR 娱乐市场与 PC 游戏相比实属九牛一毛,但在 VR 初期谁聚拢了玩家谁就有吸引开发者的魅力。Valve 的 Steam 平台一方面规范了整个正版游戏市场,另一方面通过自己的平台使自己的系统得以在更多的操作设备商统一,规范。对用户资源,Valve 不愁。

现在摆在 Valve 面前有两条路:

  • 继续选择硬件合作商,既能够实现双方互利,又能够继续将用户和开发者变现计划围绕 Steam 平台搭建。
  • 自己做一套 VR 设备,Oculus Rift 和 HTC Vive 提供了足够的证据证明现在投身 VR 硬件市场有相当大的变现利润。

而根据 Valve 的官方在这一年以来的表态,更倾向第一种。来自 Valve 不同发言人都在媒体、论坛上明确表示,Valve 欢迎与任何在 VR 有建树的企业合作,没有任何想要独占的看法。也就是说 Valve 还是想把自己定义为一家「软件公司」了。

我们看到 Valve 在传统 PC 机上缔造了《半条命》、《CS》、《求生之路》、《Dota2》等一个个传奇 IP,又看到 Steam 平台对广大消费者所营造的庞大游戏社区,但在 VR 这一被初期定义的领域里,Valve 的经历实在是跌宕起伏。在之后与 Oculus、HTC 拼刺刀的时候,Valve 能否靠「下一代 VR」重新拿下这个山头,就像建立 Steam 一样建立一个 Valve VR 帝国,这就要看下一代与 Valve 合作的硬件商跟它的关系了,在 Oculus 吃过一次亏的 Valve,一定会选个更理智的对象的。

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