GitHub 故事:欢迎来到开源世界

 “我们的网站几个月前无缘无故被中国政府屏蔽了,可没过多久屏蔽又解除了,弄得我们莫名其妙,我们真的不想搀和政府的事情。” 

坐我对面的年轻人耸了耸肩,一脸无奈的样子。他的名字叫做 Scott Chacon,全球最大的开源代码分享平台 GitHub 的联合创始人和首席信息官。这是他第一次来到中国,受邀前来参加在大连举行的世界经济论坛。我在一大堆嘉宾名单中找到了他,却发现他没有准备任何演讲。Scott 表示中国目前对他们来说还是一个陌生的国度,他目前只是想多学习,少说话。

2006 年,被誉为数字经济之父的唐. 泰普斯科特(Don Tapscott) 在他的《维基经济学》(Wikinomics) 一书中大胆预言,大规模协作将改变一切商业形态——未来最重要的商业法则将变成:开放、对等、共享以及全球运作。

GitHub 的产生和发展给泰普思科特的预言做了最好的注脚。

副产品

“如果大规模协作的壁垒太多,那么没有人会去协作。但是一旦你把这个屏障拉到足够低,你一旦跨过那道门槛,那么所有人都愿意来贡献力量。”GitHub 另一个创始人,公司首席执行官 Tom Preston-Werner 在一次演讲中这样说道。

GitHub 最早是从一个开发 Rails 的社区里面兴起的。Rails 是一个高度集成的 Web 框架,通常情况下一到两个 Rails 程序员做一个 Web 项目就够了,一旦多人同时在一个 Rails 项目上工作,代码提交和协作会遇到很大的麻烦。

为了解决团队开发协作困难的问题,Scott 和其它三个程序员朋友完善了一个叫做 Git 的分支管理工具,用来帮助 Rails 的项目协作开发。Git 这种良好支持分支管理的工具很好地解决了协作问题:每个工程师在自己本地分支上开发,完成功能以后再将所有人的代码合并。很多工程师团队使用 Git 以后,代码提交冲突问题迎刃而解。

这个项目做完之后,很多程序员发现,这个工具不但很好用,而且有着非常友好的用户界面,容易上手和操作。于是 Scott 等几个人干脆建立了一个网站叫做 GitHub 来专门提供类似服务。

Scott 非常自豪的提到 GitHub 其实是在一家咖啡馆里诞生的。

在咖啡厅里诞生

“我们头 18 个月都是在咖啡馆里干活的。而且我们一直觉得在咖啡馆里做项目是很酷的事情。”Scott 说,“这其实和我们的理念很相似,我们一直认为自己做的是开源项目,而不是商业项目。我们这个组织就是通过开源项目找到的志同道合的人。我们希望在任何地方做自己想做的任何事情,我们可以任何时间起床、吃饭、去酒吧,然后到咖啡馆里面工作。”

但是这样的理想状态并没有持续多久,随着网站越建越大,团队成员也越来越多。当团队发展到十几个人的时候,那家小小的咖啡馆不甚其扰,于是下达了逐客令。于是团队才不得已去租了一间办公室。“

“我们是不得已才去租办公室的,而不是为了租办公室而租办公室。”Scott 特意强调说。

经过 5 年的发展,目前在 GitHub 平台上,已经有 400 万用户,超过 800 万个数据存储库。而 GitHub 的商业模式很简单, 就是经典的付费+免费的 freemium 模式:付费用户可以在 GitHub 平台上拥有私人的数据库,这些数据库别人不能访问和拷贝。除此之外其它所有功能都和免费用户一样。

GitHub 最重要的是一个叫做 forking 的功能--用户可以直接把其他用户的某个数据存储库拷贝到自己的代码里,这样一来你就可以直接把别人的代码用在自己的项目里;而且别人也可以参与这些代码的改进——很可能某一天硅谷的一个程序员开发了一个图片存储的小工具,当天晚上程序中得某个 bug 就被地球另一边的某一个菲律宾程序员修复了。 

在 Scott 看来,GitHub 之所以发展迅速,原因还在于为用户实实在在提供了便利。

twitter 的 bootstrap

“我们有一半用户是个人用户,一半是企业用户,”Scott 说,“那些 4-5 个人的小公司,他们根本不需要去购买和设置服务器,他们只需要每个月付 20 美元,就能从我们这里得到很好地服务,他们甚至不用雇佣额外的程序员,因为他们在我们这里有无限的代码可以调用。”

除了众多的创业公司,像 twitter、微软、沃尔玛甚至美国政府都在使用 GitHub 来开发项目。

比较典型的例子是 Twitter 在 GitHub 平台上开发的内部应用框架 bootstrap,在完成之后,开发者发现很多程序员也在 GitHub 开发类似的框架。于是 twitter 决定将 bootstrap 开源,供其它开发者免费使用。开源之后,许多人在使用的同时,也为 bootstrap 做了一些改进工作,于是在众人的努力下,bootstrap 成了一个非常流行的工具。

“这样的例子是我们乐意看到的。”Scott 强调。

在很长一段时间里,GitHub 都想维持这样一种自由松散的组织状态,而尽可能不去考虑引进投资的问题。

融资时间点到了

“如果你尽可能晚的引入投资,那么你可以根据自己的意愿去创业,按照自己的路径去实现目标。”Scott 说:“我们在 GitHub 最开始的四年时间里没有接受任何投资,我们所有人都只拿很少的工资,只是想把我们这个美丽的点子维持下去。等到你有足够多用户的时候再去引入资金,那时候会理想得多。”

这个时间点很快来临了。

2012 年 7 月,硅谷最著名的风险投资基金 Andreessen Horowitz 给 GitHub 投资了 1 亿美元,为这家成立 4 年的公司完成了 A 轮融资,而当时 GitHub 只有 100 名员工,差不多平局每个员工 100 万美元。这是这家网景创始人马克. 安德森(Marc Andreessen) 创立的风险投资基金成立以来最大的一笔投资。

“很多 VC 找过我们,但我们都不为所动。”首席执行官 Preston-Werner 在一次接受采访中表示。“但是我们跟 Andreessen Horowitz 谈完之后,发现我们之间的理念是完全一致的。我们已经建立一个开源的文化,我们无意改变它。”

在谈话中,Scott 也多次提到了这种开源文化队 GitHub 的重要性。

欢迎来到开源世界

“我们四个人刚开始创立这个组织的时候就是这样一种非常理想的状态,几乎所有的决定都是我们共同做出的。”我注意到,Scott 总是喜欢用组织而不是公司来称呼 GitHub。

“我觉得未来的组织会是这样一种形式:大家根据项目自由组合在一起,没有谁会领导谁,如果你擅长战略思考,你就可以引导别人;如果你擅长执行,你就负责把这个项目完成。这就是开源项目的精髓,它更像一个动态的能力包。人们聚在一起是因为喜欢,而不是被雇佣的关系。”

Scott 透露,如今 GitHub 已经发展到 200 多个雇员,分布在全美 30 个州和海外 14 个国家。我开玩笑说,你们应该是世界上最“散”的公司了。

“没错,我们有 70% 的雇员是分布在世界各地的,他们都在家里或者咖啡馆里办公。”Scott 回应道。

在工作沟通中,所有员工都是使用一种叫做 campfire 的网络聊天室进行协同工作,这样的 campfire 总共有 80 个,每个员工都可以加入多个 campfire 去进行不同的项目。

“它就是我们的虚拟办公室。”Scott 说。

如今,GitHub 最大的麻烦来源于如何管理这个平台上的众多项目。

一方面由于项目众多,网站经常遭到黑客攻击;“我们平台上有这么多千奇百怪的项目,有些人不喜欢我们的网站是一件很正常的事情,”

另一方则是政府和企业。“我们也经常遭到一些政府和企业的投诉说我们违法,要我们关闭某个服务。我们只是尽量去遵守法律而不是去做内容警察。”

实际上在 GitHub 上可以找到一个数据存储库,里面是所有政府要求我们关闭服务的通知。

“每次我们收到一个类似通知,就把它放到这个存储库里。我们试图保持透明,让我们的用户明白并不是我们想把他们赶走,这也给其它用户一些提醒。”

“所以希望下次中国政府也能给我们发一个类似通知,而不要偷偷摸摸的屏蔽我们。”Scott 笑着说。

在采访的最后,Scott 再次提到了他的开源理念:

“我给创业者的建议是,不管你从事哪方面的项目,你都尽可能将它开源。一方面,你可以吸引到志同道合的人加入进来,他们帮助你完善这些项目。这些人很可能在未来就会成为你的伙伴或者雇员;与此同时,你也可以学习到别人工作的方式。” 

“最重要的是,你可以在开源世界里认识许多很酷的人。”Scott 说。

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