剥去时尚的外衣,如何让硬件创业「硬起来」

剥去时尚的外衣,如何让硬件创业「硬起来」

编者注:本文基于原文《Here’s How to Make Hardware Startups More Than Just a Fad》内容编辑,图片:Ariel Zambelich / WIRED

硬件创业绝对能排进今年科技圈的 Top10 年度话题,近两个月来可谓是智能手表的大战,Geek WatchinWatch、Z Watch 再到 Smart Gear,你家唱罢我登场,但当你触摸到实物时,立刻意识到如今铺天盖地的宣传只不过是一场需要预热很久的前戏,即使是目前孤独求败的 Google Glass 却也只是开发者的玩物,时尚的外衣总归要被时间剥去,或许我们需要提前消消这浮躁的火气,持久才能讨得人欢喜,如何才能让这些新手硬起来呢?

慎重对待第一批订单

软件开发过程中常常喊的口号是「快速迭代」,即先上线,再完善,然而硬件开发则需谨慎。「快速迭代」基于的是低发布和修改成本,即便首版出现了重大失误,几个通宵解决 bug,等待时间主要来自电子市场的审核,而硬件的图纸修改,开模,校验以及运输少则几个星期。

大多数硬件创业公司往往执迷于硬件产品的功能性却没有「形成系统」的理念。硬件开发包括了图纸设计、工程机组装、测试、零件供应、认证、包装以及物流等等过程,只有在这条流水线上成功制作出一批成品后,才能确保大批量生产不偏离轨道。

硬件创业更加烧钱,所以我们期望在第一批订单上就能得到回报,做好一个功能就够了。即使是亚马逊这样的成熟企业在上线第一款 kindle 设备时,也只能看书。iPod 的轮盘设计同样限制了复杂的操作。

智能温控器 Nest 很好地展现出了节制的魅力。家庭安全中心、家庭控制中心,具有这样野心的产品不少,但是独一的功能让 Nest 团队能尽快发售第一批产品,不到一年时间就发布了体验更好的第二版。在创始阶段已经有足够的员工和充实的资金还能保持节制是其成功的关键。

没有零件再好的产品也出不来

亚马逊的 Amazon Web Services (AWS) 为软件创业公司提供了一整套基础设施和应用程序服务,让软件创业团队在初期和经历用户井喷时期时不用担心数据存储和运算速度的问题。亚马逊的这项服务让软件创业提升了一个层次。像 RedditPinterest 这类新兴企业都在使用 AWS 服务。 

对于硬件创业团队来说同样如此,没有高性价比的基础零件供应商,再好的创意也无法批量生产。拿相机来说,高质量的镜头,最新的感光原件以及强大的处理器是一台相机的重要指标。日本作为相机原件的出口大国,往往要求最少数千订单,如果不是大公司还得不到最好批次。

成熟的硬件企业知道这将成为小企业成长的门栏,因此准备好了壁垒。少数像索尼和三星这样的企业愿意将在自己产品上使用的部件售卖给创新企业,但前提是他们之间没有竞争关系。大公司自己也并非坐以待毙,苹果靠购买低能耗芯片公司 Passif 来为自己补强。

「牵引了用户对参数的认知」是成熟硬件企业不愿为小型创业公司提供更多服务的另一重要原因。普通用户无法分辨各个硬件产品具体参数含义,而往往这些硬件公司发起的「参数概念」却很好地吸引了群众的注意力,苹果的 A7 芯片和诺基亚 4 千万像素的手机符合上述规律。

如果软件创业公司编写出了优秀的程序却不得不为存储担忧,那么我们很难看到雨后春笋般的软件创业团队,如果没有企业来打破由索尼、三星和夏普等成熟硬件企业制造的零件壁垒,硬件创业也只能停留在自娱自乐的 Arduino 玩具。

急需高效的供应链

跳票似乎成为了硬件产品的惯例,供应链跟不上生产的节奏是其中主要原因之一。目前各零部件的制造商的制造工艺需要依靠大量人力,自动化还没成为主流,这就导致了一旦当硬件创业公司的出货量超出制造商的制造能力或者增加了部分新工艺,则出现产品生产的脱节。导致硬件创业公司在成熟之前就不得不成为一家「国际组装」公司,不过有趣的是,阻碍国外创业团队的这个问题反而促进了深圳创客兴起。

和软件产品不同,硬件创业者很难通过实时的数据反馈获得用户意见,在出货量上难以做到精准。当制造商昨天刚刚发货,硬件公司或许明天就要将成品送到客户家里,无法自动组装让全球供应链有着较大的供货压力。

制造商和创业公司相隔异地不同时区让两者之间沟通受阻,软件外包已是常态,虽然面临着相同的问题,但产品制作和修改成本远远低于硬件。硬件创业公司和制造商的地域割裂导致一个纰漏则可能损失数百万美元。

人们对硬件产品比软件有着更高的品牌依赖,如果没有高效的供应链,只有成熟的硬件企业才有能力获得大量的资本投入,廉价的劳动力以及对供应链的控制,从而形成稳定的品牌影响力。

当今年的舆论纷纷倒向可穿戴设备,3D 打印机以及开源硬件,认为硬件创业又将改变世界,静下心来我们就能发现相比一台电脑一个程序员,就可开始软件创业,硬件创业要面临着更多「不科技」的问题。可以将其看作是对传统行业的改造。我们似乎坐在 1946 年发明的第一代电子计算机 ENIAC 前,感概其巨无霸般的体积但又有些遗憾运算能力却没能和那样的身材媲美,而那时的他们哪能想到我只是将 mac 架在腿上,敲击完成了这篇文章。

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