【钩沉】eWorld:九十年代,苹果的互联网封闭化尝试

【钩沉】eWorld:九十年代,苹果的互联网封闭化尝试

编译注记:

  • “钩沉”是极客公园的一个新栏目。我们每次撷取一个互联网和科技历史上的有趣片段,并通过亲历者的叙述把它呈现出来。
  • eWorld 是二十世纪九十年代中期苹果公司的一次短暂的互联网服务尝试。那时的互联网,从呈现形式、趋势理念到价格水平和收费方式,都与今日有着天壤之别。本文编译自 Linus Edwards 对 eWorld 使用感受的回忆。译文中的第一人称“我”,均指 Linus Edwards 本人。

九十年代中期的互联网是一个相当封闭的地方,当时,人们觉得互联网就像一个规划良好的小社区,一切都可以做得井井有条。社区的规模不大,你甚至可以在这里与每一个人进行交流。苹果当年的 eWorld 在线服务,就是对这种“网上小社区”概念最重要的实践之一。

一点背景

九十年代的互联网状况和软件产品设计趋势,与今天的完全不同:

  • 那个时候越来越多的人开始第一次接触电脑。开发者们普遍认为应该使用一个卡通形象来进行新手导引,以便于降低新用户的入门难度。这方面最为我们熟知的形象,就是微软 Office 办公套件里的“大眼夹”助手……
  • 当年,互联网服务提供商(ISP)扮演着网络世界里最重要的角色。它们在给你提供电话拨号上网账号的同时,也一度几乎垄断了内容提供商的角色——直接在登陆后为你提供各种信息和服务。这方面,最著名的恐怕是 AOL——你用 AOL 的账号拨号连入网络之后,可以直接看到 AOL 的新闻门户页面,也可以使用 AOL 邮箱、论坛和聊天室。

eWorld 是什么

eWorld 发布于 1994 年 6 月,是一个仅供苹果自家 Mac 电脑用户使用的 ISP 服务。它基于 AOL 的技术,不过理念和实现方式主要是基于苹果公司当时对互联网服务的想法。苹果公司在充当 ISP 的同时,也干着内容提供商的事。

eWorld 的主界面如上图所示,是一个相当写实的小镇形象。小镇上的各个建筑物代表着各种服务。点击一个建筑物,就可以启动相应的服务。

举个例子,下面是在 Mac OS 7 上的截图,桌面上开着两个窗口,左上方的是 eWorld 的主界面,点击主界面上的邮局大楼(eMail Center)或者停在邮局前的邮车,就可以打开右下方的窗口——其实就是一个界面相当简单的电子邮件客户端。

使用感受

1994 年,我 12 岁。那年我爸给我买了一台苹果的 Performa 630cd 电脑,在此之前,我从未使用过互联网,eWorld 服务是我的第一次互联网使用经历。

那时候,我要用一个 14.4K 调制解调器拨号进入 eWorld,现在看起来这种老旧的 14.4K 猫慢到难以忍受(理论传输速度每秒 14.4Kb),但在当时,大家都是这样用过来的。每次联网先要听到一两分钟滴滴嘟嘟的拨号音,大家也都就这么习惯了。

和今天包罗万象的互联网相比,eWorld 所能提供的服务很有限,互联网的作用也很有限。比如说 eWorld 虽然提供电子邮件服务,但是当时我认识的人里就我一个有邮箱账号的,所以绝大部分时间我的收件箱里都空空如也。eWorld 里也有一些新闻、论坛、文档和软件资源,但是规模都很小。

印象中我用的最多的是 eWorld 里的聊天室,也就是所谓的“eWorld Live 服务”。在那个没有 Facebook 和 Twitter 的年代里,聊天室还是很盛行的。然而就算是这样其实聊天室的状况也有很大的局限性:聊天室按照话题进行组织和划分,然后一般就是下面三种情况:

  • 你进入了一个你感兴趣的话题聊天室,然后发现里面根本没几个人。
  • 你进入了一个你感兴趣的话题聊天室,然后发现里面人超多屏幕上的信息刷得超快,你根本插不上嘴。
  • 你进入了一个你感兴趣的话题聊天室,万幸里面有一帮人在认真地进行有营养的热烈讨论。然而这样的氛围很难保持,总会有人闯进来破坏聊天,而聊天室本身是没有用户筛选机制的。

所以当时除了混混聊天室之外 eWorld 里也真心是没什么好逛的。更悲剧的是,就算 eWorld 真的有足够的内容,它还要面临另外一个重要的制约因素——费用。

九十年代中期的互联网,都是按照在线时长来付费的。当时 eWorld 的收费是这样的:

  • 基本费用每月 8.95 美元,仅可以使用 eWorld 两个小时,并且使用时段限定在晚间和周末。
  • 如果使用超过两个小时,那么收费标准是这样的:晚间和周末时段每小时 4.95 美元,其它时段每小时 7.95 美元。

在今天,你很难想象基本套餐每月只能上网两个小时是什么感觉,按照这种超高的收费标准估计现在大部分人的网费账单都会是天文数字。而在那个时候,人们真的就是这样仔细地掐着表算着时间来上网的,AOL 的无限时间上网套餐直到 1996 年才推出。

eWorld 的消亡

我们都知道九十年代中期的苹果公司内部非常混乱,处于崩溃的边缘。当年的苹果公司 CEO 迈克尔·斯平德勒做出了一个非常奇怪的决策:推出 eWorld 之后却不对它进行任何形式的广告和推广。

在得不到资源的情况下,eWorld 仅仅存在了两年不到:1994年6月发布,1996年3月停止服务。

最后,关于 eWorld 的两个有趣事实:

  • 虽然 eWorld 的整个生命周期中都只有 Mac 电脑的客户端,但是苹果也研制过 Windows 和 Newton PDA 的 eWorld 客户端。然而它们都没能在 eWorld 项目停止之前正式发布出来。eWorld 差点成为了第一个横跨桌面电脑和手持设备的联网应用。
  • 虽然 eWorld 没有得到推广资源,也只存在了两年不到,然而在那个苹果公司全线亏损的年代里,eWorld 项目却给苹果赚到了钱:苹果和 AOL 签订 eWorld 项目合作协议的时候获得了很多廉价的 AOL 股票。九十年代第一次互联网泡沫时期 AOL 股价飞涨,苹果乘机售出这些股票大赚了一笔。
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