两次拒绝苹果收购,这家做「隔空手势」的公司为什么还是把自己卖了?

摘要

从估值 3 亿美金到如今低价出售,Leap Motion 经历了什么?

Leap Motion 以 3000 万美元的价格卖给了英国公司 UltraHaptics,这条不算重磅的新闻,最近牵动了不少人的目光。

华尔街日报 5 月 30 日最先报道了这一消息,报道称 UltraHaptics 将获得 Leap Motion 的专利并聘用大部分员工,创始人之一的大卫·霍尔兹(David Holz)将继续带领公司发展,但另一位创始人迈克尔·巴克瓦尔德(Michael Buckwald)则会离开公司。

对很多读者来说,Leap Motion 曾是一个充满想象力的神奇公司,这家从 2010 年开始探索虚拟现实交互的传奇公司曾改变了很多人对虚拟现实技术的想象,他们设计的产品 Leap Motion 控制器无论理念还是产品都具有很强的极客气质。

但让人好奇的是,作为巅峰时曾估值达到 3.06 亿美元的公司,Leap Motion 为何最终会走到这样一个结局?又为何两次拒绝了巨头苹果的收购?这家公司颇具传奇的故事对 VR、AR 行业有哪些影响?

曾让电影场景成真

Leap Motion 成立于 2010 年,彼时 VR、AR 行业还未开始火热,曾在 NASA 任职的工程师大卫·霍尔兹找来连续创业者迈克尔·巴克瓦尔德共同成立了这家公司,他们研究的方向是计算机视觉和手势算法,并且尝试发明一种硬件,可以将手部动作投射在虚拟空间。

两年后,产品诞生了,这个看起来像 U 盘一般大小的盒子被命名为 Leap Motion 控制器。尽管看似毫不起眼,但一经展示便立即吸引了几乎所有人的关注,因为大家第一次感受到,像《少数派报告》中出现的那中隔空手势操作是可行的,我们也曾第一时间进行过体验

从专业角度来说,这个控制器内装有多种传感设备,能追踪到小到 0.01 毫米的动作,拥有 150 度的视角,当你把手放在它正上方,便可以跟踪十指动作,并借助计算机视觉技术,让你的手部动作投射在虚拟空间中。

但其实任何不懂技术的人也能看明白它的神奇之处,就像鼠标控制电脑界面那样,投影到虚拟世界的手也能控制虚拟界面,这让很多人对它充满想象。

比如医疗行业能否通过这项技术远程控制机械臂完成外科手术?或者教育领域教师能在课堂直接用它进行互动教学?甚至聋哑人能否借助它进行手势翻译?而 80 美元的价格甚至让人觉得,它可能会革了鼠标的命。

大卫·霍尔兹现场演示结合 VR 设备之后的 Leap Motion

这些憧憬伴随产品的生产让 Leap Motion 一炮而红,2013 年经过 B 轮融资之后,Leap Motion 达到巅峰状态,当时投资方为 Leap Motion 估值 3.06 亿美元,这个数字让公司看上去颇有独角兽的潜力,但此后,事情并没有往好的方向继续发展。

Leap Motion 控制器发布之后,产品销量不达预期,公司只好继续探索其它道路,之后尝试的 AR 技术开源平台「北极星」以及新的 AR 设备也都处在试验阶段未能量产和商业化。很多人以为会有广阔前景的 Leap Motion 不但没有找到合适的机会,也没有完成投资者指定的目标,因此资金遇到困难,这为苹果的收购埋下了伏笔。

从苹果垂青到不欢而散

我们曾在去年和大家介绍过 Leap Motion 和苹果之间的纠葛

据 Business Insider 报道,苹果和 Leap Motion 最早接触是在 2013 年,彼时苹果的 AR 项目还在初期,因此希望收购 Leap Motion 这样的公司,并把团队和项目整合到未来自己的产品项目中。

Leap Motion 联合创始人大卫·霍尔兹

看起来很不错,但理念的差异让苹果吃了闭门羹。苹果并不关心 Leap Motio 开发的 Leap Motion 控制器等产品,这意味着收购等同于很多产品就此消失,对于当时处于估值风口的 Leap Motion 来说,这不算是最好的选择,所以第一次收购没有结果,直到 2018 年春天的第二次收购提议。

和 2013 年如日中天的巅峰时期相比,2018 年 Leap Motion 已经没有那么火热,但技术实力依然很强,相继推出了自己的 AR 头显开源平台「北极星」和原型机。接到苹果再次邀约之后,双方开始了谈判,但在交易进展到尾声阶段时,收购再一次叫停,从此不欢而散。

为何会这样?

从外媒报道来看,带领 Leap Motion 前进的大卫·霍尔茨依然希望自身产品能继续创新,但加入苹果就意味着之前的一切努力告一段落。更进一步的,也和 Leap Motion 在产品上一贯保持的开源姿态不符,霍尔兹认为苹果已经失去了创造力,甚至直接表态「我永远不会为那些家伙工作,他们是魔鬼。」

但更重要的或许是价格。和巅峰时估值 3.06 亿美元相比,苹果计划收购 Leap Motion 的价格只有 3000 万-5000 万美金,还不到当年的十分之一。这家公司在 VR、AR 领域拥有 100 多项专利和应用,对这样的价格自然不太满意。

价格与理念的双重矛盾,成了两家公司不欢而散的根源。对财大气粗的苹果来说,收购失败或许不算什么,但对于处在产品销量不佳,又没有更多盈利手段的 Leap Motion 来说,这样做的结果就是加剧了公司的危机,这或许是低价卖身 UltraHaptics 的原因。

虽被打败但仍未失败

从创业开始到今天,九年时间的坚持换来一张并不理想的支票,显然不及 Leap Motion 的预期。和当初高达 3 亿美金的估值相比,如今 3000 万美元的售价如从天堂坠入凡间,Leap Motion 的结果是一场失败。

但在经历了从 VR 行业起步到火爆再到如今降温,这家公司十年间的探索对行业有着重要意义,无论 VR 还是 AR,其在交互探索上的许多宝贵经验也都在为未来而沉淀。

Leap Motion 发言人曾说「很多科技巨头都有收购 Leap Motion 的念头,因为意识到了我们团队的价值,以及我们的技术和研究对未来计算的关键作用。」看看如今 Google、苹果、微软在 AR 领域的尝试探索,Leap Motion 未来依然有机会发光发热

UltraHaptics 已经使用上 Leap Motion 技术

从这个角度来看,拒绝苹果并卖身 UltraHaptics 更像是一次新的开始。因为实际上,作为收购方的 UltraHaptics 算得上是 Leap Motion 的同行,这家公司同样在虚拟现实领域有很深的研究,他们尝试利用超声波来实现虚拟交互技术,并且在其产品页面,实际上已经使用了 Leap Motion 的相关技术。

走到今天这一步,Leap Motion 加入 UltraHaptics 阵营或许是一个正确方向,毕竟这样有机会让 Leap Motion 控制器这一工具找到更多使用场景,也符合霍尔兹的理念,毕竟这也是拯救公司的唯一方法。而这不算是一次失败,就像他曾经说的「在未来现实这个词将和现在对我们的含义不同,而人类的体验将大幅度扩展(Reality in the future will mean something different than it does to us now, and the human experience is going to vastly expand)。」

Leap Motion 只是被打败,但还没有失败,研究虚拟现实技术依然充满潜力。

资料来源:

https://www.wsj.com/articles/leap-motion-once-a-virtual-reality-high-flier-sells-itself-to-u-k-rival-11559210520

https://www.theverge.com/2019/5/30/18645604/leap-motion-vr-hand-tracking-ultrahaptics-acquisition-rumor

http://blog.leapmotion.com/kids-going-get-really-weird-david-holz-arvr-2022/

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