苹果发布会上的机器人公司宣布倒闭,他们可能只是来早了 8 个世纪

摘要

它败给了扫地机器人这样的「工具型」机器,也败给了 Alexa 这样的智能语音助手。

美国当地时间 4 月 29 日,知名玩具机器人 Vector 的制造商 Anki 宣布倒闭,将遣散全部数百名员工。

从 2010 年创立至今,Anki 一共融到了 1.82 亿美元的资金,是整个行业的翘楚。在它背后还有大量同类型的产品、公司在过去几年里夭折,比如摆在桌上的机器人 Jibo,可以在家中走来走去、拍照的机器人 Kuri。那些试图让机器与人进行交互的产品,大多都失败了。与之相对的,是扫地机器人这种「工作型机器人」正在崛起。


赋予人性

6 年前的苹果 WWDC 开发者大会上,Anki 开发的 AI 玩具车 Drive 成为了全场的焦点。

它和传统的「遥控车」不一样,自身搭载了处理器,和包括摄像头在内的多种传感器,可以对铺在地上的赛道进行扫描、感知,实现「自动驾驶」。在它行驶的同时,一切相关数据会被实时地传到 iPhone,玩家可以在屏幕和现实中同时进行游戏。

Anki Drive AI 玩具车 | flickr

「自主」是 Anki 所有产品的核心思路。它造的玩具车是可以「自动驾驶」的,之后的机器人产品也都会主动和用户进行交互,具备一定的「宠物」属性。其中机器人 Cozmo 的灵感来自于皮克斯电影《机器人总动员》中的角色瓦力。它会自己唱歌,主动跟主人说自己「饿了」,吸引用户和它进行交互。之后的升级款 Vector 则在联网后不需要连接手机就可以工作,内置语音助手,能够与用户进行双向的语音交互,控制智能家居。

显然,Anki 想要赋予机器一种「人性」。为此,它聘请了前皮克斯的动画师专门为机器人画了一对眼睛,试图通过人和机器间的「眼神接触」,让这个可爱的机器人更具备动画角色的气质。Vector 可以检测到用户在看它然后给出反应,能够识别声音的方向,在听到声音的时候自动转向用户。它甚至具有个性和情感,会自己闲逛,会在尝试一件事连续失败之后感到沮丧。

Anki Vector 机器人 | Anki

「我们希望这些产品在提供价值的同时能够与用户建立情感纽带。」,Anki 高级设计师 Amy Claussen 这样解释了自己的设计思路。


输给工具

早期的 Anki 更像一家玩具公司,它的产品像玩具,app 界面像游戏。这些产品在玩具反斗城这样的玩具专卖店卖得很好,2017 年全年销售额接近 1 亿美元。可能是因为玩具这个品类不足以支撑 Anki 继续走下去,毕竟玩具反斗城本身也在最近几年深陷危机,最近几年,Anki 一直在试图朝着 AI 和机器人这个方向转型。Anki CEO 鲍里斯·索夫曼曾强调,Anki 不是一家玩具公司、娱乐公司,而是一家机器人 AI 公司。

机器人诞生于流水线工厂,从设计之初就是被用来完成某些机械性重复的工作,当然也不需要有人格。它们能在结构化的场景中高效完成任务,却很难同时应对多种任务。仍然停留在之前思路下的 Vector 无法和任何物体进行交互,没法帮用户拿瓶啤酒或者像扫地机器人一样吸起地上的灰尘。它能做的事情太少了,一个售价 250 美元的「数码产品」如果不能解决任何痛点需求,就很难赢得用户的亲睐。

Anki 又希望 Vector 能和用户进行对话,成为一个智能语音助手。但作为一家机器人创业公司,Anki 对语音助手的升级迭代能力完全无法和苹果、谷歌、亚马逊这样的巨头相提并论。从设计研发到量产上市,推出一款机器人的时间周期往往长达数年,如果 Anki 发现某款产品无法满足用户的预期,就需要再花上几年的时间进行重新设计。每个月、甚至每天都在不断迭代的 Google Assistant 和 Alexa 尚且无法和用户进行流畅的「聊天」,不如它们聪明的 Vector 显然只会更差。

Vector 最终失败了。它败给了扫地机器人这样的「工具型」机器,也败给了 Alexa、Google Assistant 这样的智能语音助手。

Anki 创始团队 | Anki

今年早些时候,据 Recode 报道,Anki 曾告知员工,公司正在接触微软、亚马逊和 Comcast 等公司,讨论收购意向。4 月 22 日,CEO 索夫曼正式向员工宣布,公司已经陷入了资金困境,将在两天后解散全部员工。在对外的声明中,Anki 称「没有足够的资金来支持硬件和软件业务,按照长期的产品路线图进行发展。」

在电影《机器人总动员》中,瓦力机器人曾是一台清洁机器人,在几百年漫长而孤单的生活中才慢慢获得了「人格」。Anki 试图加速这个过程,探索了人机交互的边界,做出了漂亮的产品。相比电影中设定的 29 世纪,Vector 早诞生了 8 个世纪。Anki 最终夭折,但如果它做的这一切能给未来的机器人产品带来一些启发和教训,这就是 Vector 作为前辈存在过的意义。


头图来源:Anki

责任编辑:宋德胜

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