凭借只当手、不当脑的智能,这家公司估值一年间翻了 21 倍

摘要

在企业软件服务领域,如何在巨头注视下成长?

前后不到两分钟,三份内含财务报销内容的 PDF 文件被拖入一个软件,电脑开始「自行运转」,PDF 中的名字、报账金额、日期等关键信息,自行录入进 Excel 表单。随后邮箱启动,整理完毕的 Excel 表单自动发送到指定邮箱。这不是黑客在操作,而是一个机器人产品演示。

从长达数十页的 PDF 中准确挑中数据,逐一无误的复制到 Excel 中,这些银行、审计部门甚至是你公司行政每天都在重复做的事情并不难,但如果是人来做,三份 PDF,两分钟收集、整理,发送邮件几乎没人能做到。

这个旨在解决重复性工作的机器人来自 UiPath,核心技术叫做 RPA。RPA 全称是 Robotic Process Automation,意为机器流程自动化。虽然被称作「机器人」,但 RPA 机器人和我们想象中的并不一样。RPA 利用 OCR 或者其他软件技术,可以捕获特定信息来帮助职员处理日常高频、大量、规则清晰,需要人工操作重复的任务。


替代脑子还是替代双手?

简单来说,在安装 RPA 机器人后,它可以按照设定好的应用程序,移动文件和文件夹,复制和粘贴数据,填写表单,从文档中提取结构化和半结构化数据,抓取浏览器中的数据等。

UiPath 则是被市场研究机构 Forrest 评价为 2018 年第二季度的最佳 RPA 服务提供商。2017 年 4 月,这家公司在进行 A 轮融资时,估值仅有 1.4 亿美元;到 2018 年 3 月,B 轮融资时,它的估值已经涨到了 11 亿美元;而在今年 11 月,C 轮融资时,UiPath 的估值已经高达 30 亿美元。

作为一家创业公司,从创立到 A 轮 1.4 亿美元估值,UiPath 花了 12 年,但从 1.4 亿美元到 30 亿美元,它只花了一年半,「飞轮效应」显露无疑。为了使静止的飞轮转动起来,一开始你必须使很大的力气,一圈一圈反复地推,每转一圈都很费力,但是随着轮子不断被转动,飞轮会转动得越来越快。当达到一个很高的速度后飞轮所具有的动量和动能就会很大,使其短时间内停下来所需的的外力便会很大,便能够克服较大的阻力维持原有运动。

11 月 15 日 UiPath 在北京宣布正式进入中国,但不妨碍它的产品提前一步为国内公司所用。德勤就是最早使用 UiPath 的公司之一。德勤不仅自己用,作为 UiPath 的战略合作伙伴,这两年德勤向客户推荐的德勤机器人采用的 RPA 方案就有 UiPath 的身影。

(德勤RPA机器人和人工工作时长对比图)

和动辄颠覆行业的「智能」产品不同,UiPath 只是想「充当人类的『手』和『眼』,不当人类的『脑子』」。这是首席营销官 Bobby Patrick 亲口为自家产品做出的定位。

UiPath 由 studio(开发工具),Orchestrator(自动化云平台和监控平台),robot(运行已开发的机器人服务)组成。其中,大多数用户接触到的主要是 robot 层面。简单来说,UiPath 就像一个客户端,在程序员利用 studio 和 Orchestrator 设定好获取信息的类别和规则后,机器人就会在后台自行运转。

RPA 机器人能够模仿许多人类用户的行为。以银行为例,当银行客户申请贷款时,银行必须执行验证贷款接收人是否符合银行的贷款要求。虽然目前很多人工智能公司已经能基于大数据判断是否合适贷款,以及贷款金额多寡。但银行员工仍然必须手动检查贷款申请人员在网络上的身份信息是否属实,并将所有内容收集到一个文件中作为判断是否合适贷款的依据。

UiPath 提供的一份数据显示,在 2016 年,光进行数据梳理的流程就使银行客户办理业务的时间增加了 22%。更重要的是,在收集护照,公用事业文件,法律文件和税务信息等数据之间,一些大银行每年要花费 5 亿美元来做尽职调查。

在 UiPath 的合作案例中,他们为银行构建了一个 UiPath Robot,可以在审阅文档并做出最终决定的人员发送电子邮件之前,快速打开不同的 Web 门户并验证贷款人信息的真伪。但利用 RPA 自动化可以减少每周验证 100 个贷款申请所花费的时间,并帮助客户更快地获得答案。

当然,RPA 技术的局限也是明显的。RPA 没办法像人一样去「理解」文件,只会精准抓取,需要程序员设定它获取、整理哪些信息。除此之外,RPA 处理的信息必须流程化、标准化程度足够高。这些规则清晰的领域主要包括财务、人力资源、供应链、信息技术、行政等领域。

即使这样,RPA 对那些有大量重复性工作的企业来说,仍然是一个福音。在 UiPath 的大会上,一位业内人士告诉极客公园,他所在的公司有 20 万员工。在使用 RPA 机器人后,他算过一笔账,虽然 UiPath 的产品并不便宜,但一年下来可以为公司省下好几百万。


和巨头的兼容与对视

诞生于 2005 年 UiPath 在 RPA 领域浸淫了十多年,和大多数企业服务领域的小公司一样,UiPath 一直活得很好。但和绝大多数同类型的创业公司不同,创始团队却没有让自己的轮子朝着小公司的轨迹上发展,而是朝着一个大平台的方向滚动。

2015 年,在成立十年之后,UiPath 决定将自己从一个 RPA 技术提供商变为企业 RPA 平台。作为一个平台,意味着需要更强大的借口能力和技术能力。在随后的两年时间里,UiPath 证明了自己。2017 年,UiPath 的企业客户群从不到 100 个客户增长到 700 多个,年度经常性收入增长 8 倍。

在被问及和竞争对手中的对比时,新上任的大中华区总经理吴威认为 UiPath 在产品上的长期打磨是他们的重要优势,「软件就会有一个积累的过程。我们看了国内除了阿里还有其他的竞争对手,无论从软件的功能、性能、成熟度,都跟我们有比较大的差距,毕竟一个软件开发是有周期的。没有一个天才说我今天做软件出来马上比别人好很多,这是很难做到的。」

在产品类型上,UiPath 目前有四种不同类型的产品。有免费提供的个人使用的工具,更有为大型公司专门设计的产品。伴随着云计算的兴起,UiPath 还提供本地服务部署和云服务部署两种方式。当然,作为一个平台,它还会开放自己的 API,允许其他 RPA 类产品接入。

另外,在进行产品设计时,UiPath 已经考虑到为不同企业提供产品的可能。与其他传统 IT 解决方案相比,UiPath 利用现有的基础设施,不会要求对企业原有的基础系统造成干扰。对于任何一家有一定规模的企业来说,为了某套软件更换系统既困难又昂贵,UiPath 则不存在这样的问题。

当然,技术上的成熟度还不足以将所有竞争对手挡在门外。在企业服务领域,一个产品好不好用不仅取决于产品本身,和其他产品是否兼容,能否为企业形成生态作用同样重要。Uipath 不仅对微软兼容,事实上它和几乎所有企业服务软件都兼容。据吴威介绍,UiPath 的兼容对象既有微软、Oracle、SAP 这样的传统软件公司,也包括像 IBM 沃森、Google AI 这样的新产品。

巨头显然不是不在意 RPA 这块市场。虽然 RPA 没有人工智能那样具有颠覆性,但市场数据显示,RPA 市场规模目前复合增长率超过 60%,到 2021 年市场规模将达到 30 亿美元,而在 2022 年则将达到 50 亿美元。对于目前已经十分成熟的软件服务领域,RPA 代表的是增长的新可能和服务的新入口。

(吴威)

和巨头生态的兼容并不是 UiPath 在一年之间能从 1.4 亿美金暴涨至 30 亿美金的关键,巨头们却最可能成为 UiPath 成为竞争对手。比如,IBM 已经推出了自己的 RPA 产品。UiPath 没有坐以待毙。在巨头的意志阻挡轮子转动前,UiPath 在让自己的产品尽可能和巨头的产品保持兼容的同时,也开始计划加速自己轮子的转动。

UiPath 有自己的底气。吴威相信产品优势始终会是他们对视巨头的重要资本。「没有人在这个里面比我们做得更好」。像 SAP 这样曾试图加入这样一个领域的公司,经过调研发现自己要做好一个 RPA 产品成本太高了,于是将涉及 RPA 的服务仍然开放给像 UiPath 这样的公司。而 IBM 这样有自己 RPA 产品的公司,UiPath 则仍然和他们是「合作伙伴」。

为了更好地和巨头对视,UiPath 也在利用飞轮的惯性增强自己的规模效应。在过去的半年时间内,这家公司已经迅速进入了 14 个新市场。其中,中国对他们的市场拓展来说至关重要。在 Patrick 的演讲中,他把进入中国称为一场「赌博」。因为即使没有正式进入中国,他们仍发现自己的网站上中国用户的活跃程度能排到第四。

责任编辑:卧虫

图片来源:UiPath,视觉中国

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