船票 20 万英镑/张,皮特、小李子和比伯都买了,维珍银河希望今年能送他们上太空

摘要

全球 700 多位富豪争相买票上太空,他们真的不担心安全性么?

布拉德·皮特和安吉丽娜·朱莉预定维珍银河的太空之旅时,还没分手。当时是 2012 年,英国亿万富翁理查德·布兰森爵士宣布,旗下维珍银河公司的太空商业旅游业务正式开售。

随后几年,全球有超过 700 位各界名流预定搭乘维珍银河太空船上天,除皮特夫妇外,还包括莱昂纳多·迪卡普里奥、贾斯丁·比伯及史蒂芬·霍金等人。自费用户每人交纳 20 万磅(约合 177 万元人民币)。

北京时间 2018 年 1 月 12 日,维珍银河在官网宣布,太空船「VSS Unity 」完成了最新一次的滑翔试飞。维珍有望不久之后便让游客体验到亚轨道飞行(指在距地球 35~300 千米高空进行飞行),以实现自己 2018 年底太空旅行商业航线正式运营的诺言。

和埃隆·马斯克的 SpaceX、杰夫·贝佐斯的蓝色起源不同,VSS Unity 放弃了传统的火箭发射方式。滑翔试飞当天,VSS Unity 挂载在「白骑士二号」母船下,从美国加州莫哈韦航天航空港起飞,在 15000 米的高空脱离母船,随后开始降落返回航空港。

在此过程中,飞船全程没点火,速度一度达到 1080 千米/小时。维珍银河称,这是 VSS Unity 在不启动发动机的情况下,所能达到的最大空速。在这次接近音速的滑翔中,VSS Unity 全面开启了它的热防护系统(TPS),结果显示一切正常,这让测试团队有自信在接下来使用助推器的超音速飞行中,飞船不会被与大气摩擦产生的炽热损坏。

同时,VSS Unity 还在 4700 米的空中倾倒了 450 升水,以模拟在正常飞行过程中由于燃料消耗引起的重量变化。

测试结果让人振奋,维珍银河似乎离成为地球上第一家将商业载人航班送入太空的公司越来越近了。不过,它也面临着竞争。马斯克称 SpaceX 将在 2018 年底将两名普通人送往月球旅行,但没透露「登月」价格;蓝色起源则将把第一批游客送上太空的时间规划在了 2019 年 4 月。

维珍银河的发展也曾遭遇过巨大打击。2014 年,维珍银河「太空船二号」由「白骑士二号」飞行器运送,在莫哈韦沙漠进行动力测试时发生意外坠毁,两名飞行员一死一伤。这让外界对私人公司开发商业太空旅游极为担忧,有 20 名预定乘客要求退钱,很多人认为这一项目将无疾而终。但维珍银河很快就推出了全新版本的「太空船二号」——VSS Unity,并于 2016 年重新拿到了美国联邦航空管理局(FAA)的商业运营牌照。

去年 10 月,在芬兰赫尔辛基举行的北欧商业论坛上,布兰森说,他希望 2018 年 4 月能够搭上自家的飞船进行亚轨道旅行,如果晚于这个时间,他会感到很失望。

维珍银河公司总裁迈克·摩西上个月的发言算是让布兰森失望了。摩西说,那个时间点,是不可能有游客会搭上 VSS Unity 的试飞航班的。「布兰森总是喜欢提出挑战,有时候,我真希望他不要说那么多话。」

下个月,VSS Unity 会测试正常运营时的飞行状态。它将被「白骑士二号」送上海拔 80 千米的空中,然后推进器点火,以 3.5 倍音速的速度进入亚轨道空间,大约一分钟后,关闭发动机。

摩西称,游客们有望在今年底去体验太空的万籁俱寂和失重状态。

责任编辑:双筒猎枪

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