将 3D 传感进行到底,苹果 3.9 亿美元投 VCSEL 芯片公司

摘要

3D 传感器之后可能进入 iPad、Mac 以及 AR 眼镜产品线

iPhone X 的前置 3D 传感器成功将人脸识别变成了未来两年手机的标配功能,苹果公司显然十分看好 3D 传感器的将来。近日,据外媒报道,苹果旗下基金宣布,将向激光芯片供应商 Finisar 投资 3.9 亿美元来继续 VCSEL(垂直腔面发射激光器)的研发工作。已经在 iPhone X 和 AirPods 上「初露峥嵘」的 3D 传感器,可能在未来成为 iPad、Mac 以及 AR 眼镜的必备元件。

让今年苹果新 iPhone X 大放异彩的,除了取消 Home 键的「刘海屏」,还有精确的人脸识别功能。当用户每次解锁 iPhone X 时,手机前方的激光器会在用户脸上打出近 3 万个结构光学标记点,通过判断标记点的畸变,就可让手机「看懂」使用者的脸。而让这个功能得以实现的,正是苹果称之为 TrueDepth 的深度摄像头,其组件中最重要的就是 VCSEL(垂直腔面发射激光器),后者用来发射和接收光信号。

而新闻中获得苹果 3.9 亿美元投资的 Finisar 公司的特长,就是研发激光芯片。据悉,Finisar 拿到资金后,会在德州建立新的研发中心,继续在激光芯片领域的研究。今年 8 月,英国威尔士半导体公司 IQE 股票飞涨,因为传闻称该公司已经成为苹果的供应商,而 IQE 的业务方向正是研发 VCSEL 芯片所需的特殊晶圆。

其实,苹果公司第一款使用 VCSEL 发射器的设备并非是 iPhone X,而是去年发布的无线耳机 AirPods。在这款颇受欢迎的耳机中,激光发射器用来监测目前是被摘下还是正在使用的状态。iPhone X 则使用了三颗 VCSEL 芯片,随着 iPhone X 的出货量逐渐走高,苹果对芯片的需求也开始加大。苹果公司透露,和 2016 年相比,今年第四季度公司对 VCSEL 芯片的采购增加了 10 倍。

此次苹果拿出 3.9 亿美元巨资投给 Finisar 公司,显然看出其对激光芯片以及 3D 传感器的重视。之前 iPhone X 供应量上不来,正卡在 3D 传感器这一环,现在投资一个有经验的大厂,既可以保证技术领先,同时也能保证 VCSEL 芯片产量跟得上。

图片来自苹果

由于 iPhone X 的人脸识别功能的惊艳,目前很多供应商也已经开始为 Android 阵营研发 3D 传感器解决方案。虽然知名分析师郭明池认为 Android 端的 3D 传感器方案和苹果「有 2 年半的差距」,但毫无以为,未来 2 年内将会有更多 Android 手机开始在机器中集成 3D 传感器,届时 VCSEL 芯片也将和 OLED 屏幕一样,成为走俏商品。这时候首先锁定一个稳定供应商十分重要。

另外,当一个技术被苹果验证是成熟方案时,往往会被用在公司的其他产品中。目前苹果虽然只在 iPhone X 和 AirPods 上用到了 VCSEL 芯片,之后则可能在 iPad 和 Mac 笔记本产品线上出现。最后,无论是供应链还是媒体,都已经曝光苹果公司将在 2019,最晚 2020 年推出 AR 眼镜设备。在 AR 设备上,用来感知环境的 3D 传感器也是核心组件之一。现在投资 Finisar 等公司,也是在为未来的 AR 之战做储备。

在今年苹果的 WWDC 大会上,公司向世界展示了增强现实工具 ARkit 的能力。在推出苹果 AR 眼镜之前的这两年时间中,iPhone 和 iPad 依然是苹果用来承载 AR 功能的最好设备,而要在手机上实现虚拟元素和真实场景相融合的影像,3D 传感器至关重要。对手阵营谷歌也已经推出 ARcore,抢夺 AR 开发者。可以预见,未来几年,VCSEL 芯片也将成为电子厂商争夺的焦点之一。

头图来源:Firstpost

责任编辑:双筒猎枪

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