与谷歌 VR 决裂,因为 HTC 太想独挑 VR 平台大梁

摘要

凭借 Vive 在两年多积累的行业优势,HTC 现在要从硬件厂商彻底转型 VR 平台,独挑大梁。

一个好汉三个帮,一个世界级的公司往往有几个亲密的合作伙伴助其成就霸业,例如微软和英特尔的「Wintel」组合,或者安卓时代谷歌和 HTC 的组合。不过,今年开始HTC和谷歌的关系出现了比较微妙的变化。2 个月前,谷歌出资 11 亿美元从 HTC 挖来近 2000 人的手机研发精英,后者是谷歌两代 Pixel 手机的幕后功臣。除了手机业务,谷歌和 HTC 在虚拟现实上的合作似乎也走到尽头。

本周二举行的 HTC Vive 开发者峰会上,HTC 曝光了最新的 VR 一体机 Vive Focus,这款最早在谷歌开发者大会上曝出消息的设备,本属于谷歌 Daydream VR 平台的一部分。但是 HTC 和谷歌当天同时证实,双方将不会推出 Daydream VR 一体机。对于二者这次在 VR 上的分手,HTC 的说法是,想「将精力聚焦在中国市场」。但 HTC 真正想说的可能是,谷歌在 VR 方面掌控力不足,凭借 Vive 在两年多积累的行业优势,HTC 现在要从硬件厂商彻底转型 VR 平台,独挑大梁。

图片来源:谷歌

消失的 Daydream VR 一体机

今年 5 月的谷歌 I/O 大会上,公司 VR/AR 业务负责人 Clay Bavor 透露,Google 正在将和 HTC、联想公司合作,推出搭载 Daydream VR 系统的 VR 一体机,Daydream VR 是谷歌 VR 平台的核心系统。这款设备最大的亮点在于,借助前方的摄像头组件,VR 一体机能够识进行空间识别和动作追踪,实现像 HTC Vive 一样的 VR 中自由移动,但同时免除了线缆的限制。谷歌称这种能让机器识别空间环境的技术为「World Sense」,脱胎自公司的 Project Tango 项目,后者今年融合到谷歌的 Daydream VR 部门。

11 月 14 日,谷歌开发者大会半年之后,HTC 曝光了 VR 一体机 Vive Focus,这款设备从外观到功能上,都和此前谷歌计划的 VR 一体机非常相似。但是 HTC 高管在发布会后对媒体透露,HTC 将不会推出 Daydream VR 一体机。同一时间,Google VR 主管 Clay Bavor 也在 Twitter 上宣布了同一消息,同时透露谷歌和联想的 Daydream VR 一体机计划不变——人们还是有希望看到这款设备的。

无论是联想的 Daydream VR 一体机,还是 HTC 的 Vive Focus,由于都是基于高通的 VRDK 方案进行开发,所以设备从外观和组件都大同小异,例如都使用高通骁龙 835 处理器,都在前方有两颗用于进行空间识别的摄像头。不同的只是技术和系统层面,Google 的追踪技术叫 World Sense,HTC 称 Focus 的追踪技术为「World Scale」,差了一个单词,而已。

Clay Bavor确认HTC Daydream一体机取消

Google VR 的「肌无力」

值得玩味的是,双方对 VR 一体机合作的破裂,都采用了一种非正式的方法确认了消息,Google 是由 Clay Bavor 在 Twitter 上宣布,HTC 则是高管被记者问到才透露信息。从这个细节可以看出,至少对 HTC 来说,Google 的 VR 平台 Daydream 的重要性并没那么高,而事实也是如此。

从 2014 年推出纸盒眼镜 Cardboard,到 2016 发售植物材料制作的 Daydream VR 移动头显,可以看出谷歌在移动 VR 方面还是有一定野心的。Daydream 平台需要用户的手机达到一定标准,另一种说法,基本上只有手机厂商的旗舰机型才能算 Daydream ready 手机。所以,在推出近两年之后,支持 Daydream 平台的手机也没有超过 20 款,谷歌自己的 Daydream 头显发售量也不过几十万,和竞争对手三星的 Gear VR 超过 800 万销量相比,实力相差悬殊。

即便是支持 Daydream VR 平台的合作厂商,也未必按部就班严格遵守谷歌的 VR 在硬件方面的设计原则,例如华为推出的 Daydream VR 头显使用方式就更像 Gear VR,而非 Daydream。如果说谷歌在 Android 系统上因为太多公司使用而面临着难以解决的碎片化问题的话,那么在 Dayream VR 的问题则正好相反,因为平台不够有力,成为硬件方眼中的鸡肋。


隔江而治 HTC 力保中国市场

发布会后的媒体采访,HTC 高管为取消 Daydream 一体机的解释是,「将全部精力放在中国市场」。听起来像托词,但其实是将真相和盘托出。经历过 2014 和 2015 两年的热炒后,无论是欧美还是中国,VR 都已经从风口上跌落。相对成熟的欧美市场,游艺厅文化浓郁且市场广大的亚洲成为全球 VR 公司的掘金地,中国因为市场够大更是重中之重。

地缘问题,HTC Vive 业务和内地的联系更加紧密,在近两年的发展中也将中国列为重点。HTC 的 PC 端头显 Vive 给公司拔得 VR 行业头筹,在两年的运营中,公司也发现买了 Vive 头显的消费者,最终都成为了 SteamVR 的忠实用户,后者所属的 Valve 公司提为 HTC Vive 提供了领先对手的房间级动作追踪方案。

只负责生产硬件,用别人的系统的后果,HTC 在手机业务上已经有足够多的教训。从 2016 年开始,HTC 就开启了从硬件到 VR 平台的转型之路:成立 Vive X 项目聚拢 VR/AR 创业者,推出 Vive Studios 生产 VR 内容,建立自己的 VR 商店 Viveport 拉拢 VR 开发者。周二的发布会,HTC 推出了拗口的 Vive Wave,一个和高通共同建立的开放式移动 VR 平台,旨在从硬件到软件层面统一中国的移动 VR 生态。

今年 10 月的 Oculus 开发者大会上,这家 Facebook 旗下的 VR 公司曝光了 VR 一体机 Oculus Go,这款定价 199 美元的设备没有搭载像 Vive Focus 一样的追踪技术模块或者骁龙 835 的芯片。换言之,Vive Focus 的价格恐怕是竞争对手产品的两倍,这对于消费者来很难接受。但和很多已经开窍的 VR 公司一样,HTC 早已意识到 VR 设备在 C 端消费市场希望渺茫,真正的机遇反而在极具潜力的 B 端市场。

2016 年 HTC 就已经推出威爱教育 VivEDU,主打内地 VR 教育市场,后者被认为是最容易赚钱且潜力极大的市场,不少初创公司都因为 VR 教育项目获得数千万投资和订单。HTC 同时也和制造、医疗、培训等行业公司合作,尝试将「VR+」推向这些资金雄厚的传统行业。699 美元的 VR 设备对于消费者来说难以承受,对 B 端商业客户来说却是相当低廉了。如果能抓住这些 B 端客户在 VR 方面的需求,HTC 的体量就绝非 Facebook 和 Google 能比了,后两者因为某些原因,并不能在国内推广其 VR 平台。

有意思的是,HTC「隔江而治」的 Vive Wave 平台上,第一批合作伙伴的名单中是暴风魔镜、Pico、Idealens 和爱奇艺,后者在 VR 市场所占份额十分有限。华为、小米、大朋、3Glasses 等在国内 VR 市场有一定影响力的大品牌全部缺席,相信 HTC 现在也领略到 Google 的难处了——在一个刚现雏形的市场推行统一标哪有那么容易!

VR 发展的路还很长,HTC 同理。

头图来源:HTC

责任编辑:早优夫斯基

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