3D打印生意经:清华技术男和他的97倍速创业之旅

摘要

你指间的戒指、朋友的牙套,甚至是电动汽车,或许都和这家公司有关

2014 年,在 3D 打印产业最红火的时候,李厚民在美国创立了 UNIZ。三年之后,焦躁的资本热潮早已奔向其他领域,但李厚民却顺利地通过 A 轮融资拿到了 4500 万人民币。

在位于中关村的办公室里,他有一整面柜子几乎装满 UNIZ 公司的各类打印成品,包括牙套、戒指、汽车后视镜,和各种小巧的模型玩物等。这些产品离我们日常能接触到的产品只差一步——被批量生产或打印。(李厚民办公室柜子一角 图|极客公园)

California Dream

李厚民在本科实习时,首次与 3D 打印技术的接触,就萌生了兴趣。那是 2001 年,按照李厚民的说法,彼时的 3D 打印还被称作「RP」(快速成型 RapidPrototyping,简称 RP),只是被当做一种工业上的新兴技术。高昂的打印机成本,让 3D 打印难以广泛应用,更别提成为一款消费级别的产品了。

(李厚民和他办公室摆放的3D打印作品 图|UNIZ)

直到各种 3D 打印专利纷纷到期并影响着一批科学家对打印技术专利开源后,3D 打印设备的价格才逐渐下降。这中间有两个年份值得一提:一是 2012 年,第一款众筹消费级 3D 打印设备 FORM 1 在 kickstarter 上线;二是在 2013 年,发展时间最长,工艺最成熟,应用最广泛的 SLA(Stereo lithography Appearance,立体光固化成型法)关键专利技术到期。

2012 年,李厚民正在美国奥本大学攻读高分子专业博士。在此之前,他已经拿到美国南加州大学材料学硕士学位、奥本大学的电子与计算机学硕士学位,和高分子学硕士学位。

作为一名 3D 打印的爱好者,李厚民参与了 Kickstarter 的众筹网站上 Formlabs 公司 FORM 1 的众筹。但当这款采用 SLA 技术的打印机到手时,李厚民却很是失望,「虽然视频做的很好,但事实上打印速度很慢」。后来他还使用了多款光固化的 3D 打印机,但都难以让他满意。

专业技术出身的他,本能地相信,自己可以做得更好。

2012 年还发生了一件改变李厚民人生道路的事。他暂停了自己的博士学业,在美国一家工业集团做了一年技术人员。一年里,这种「一眼望到底」的生活,让李厚民意识到「这不是自己想要的」。他又回到了学校。

2014 年,SLA 关键专利过期一年后,同样毕业一年的李厚民正式创立了 UNIZ,开启了自己的 3D 打印技术创业之路。很快的,在朋友的介绍下,李厚民拿到了高德地图创始人成从武的天使投资——理由只有一个:「技术出身,靠得住」。随后,为节省研发成本,李厚民将研发中心搬回了北京。

97 倍速之路

发展至今,3D 打印技术不下十种,其中 UNIZ 采用的是目前市面上主流的 SLA 方案。在全世界已有的 3D 打印机中,采用光固化成型技术占比 60% 以上。这种技术的特点在干净、精度较高,但打印速度偏慢。

李厚民发明的「面成型」3D 打印技术,则将这种技术的 3D 打印速度提升了 97 倍。

(百度百科中对主流3D打印技术的介绍 图|百度百科)

目前,在塑料打印领域,能和 UNIZ 相比的只有曾为阿迪达斯提供量产球鞋 3D 打印设备的 Carbon 3D。Carbon 3D 在 DLP 的基础上发明了 CLIP 技术(Continuous Liquid Interface Production 液态成型技术),相比传统光聚合打印速度,在不同精度要求下可将速度提升 25 到 100 倍。

采取 SLA 技术打印时,必须控制好温度,过热会导致产品难以粘连,失败率飙升。而李厚民的这种液冷面成型技术,是全世界首次从能量的角度出发,提出利用冷液系统来解决这个问题,这使得打印过程中不必纠结于温度的问题,速度大幅提升的同时,并不会影响到打印精度。(利用UNIZ 消费级3D打印机打印出来的模型 图|极客公园)

从 2015 年开始,李厚民和他的团队花了两年的时间来研发「面成型」这项关键技术。目前,他们的打印机可以达到 1000 毫升/小时的成型速度,而精度还可以控制在 20-50 微米之内。比如,在相同精度下,其他 3D 打印机器需要 12 小时塑造的物品,UNIZ 只需要七分钟就能打印好。

随着 UNIZ「面成型」技术的成熟,李厚民在 2016 年选择先在 kickkstarter 上试水。很快,这款 SLASH 光固化 3D 打印机在 Kickstarter 成功众筹近 400 万元支持,全世界各地 500 百余名工程师预购了该产品。

卖机器的生意好,卖材料的生意更棒

作为李厚民的天使投资人,成从武在保持跟投了 UNIZ 的 A 轮融资。他认为 3D 打印技术是未来智能制造的重要基础,「我们预期国内要比海外慢两到三年,所以我们也有耐心去等。」

现在,在 UNIZ 上千家的家客户名单中,现代汽车、安踏、美国最大牙科实验室 Glidewell Labs,世界军工巨头 Northrup Grumman 等公司都名列其中。产品小到牙套、戒指,大到汽车后视镜和飞机零部件。

( UNIZ 为安踏打印出的个性化定制鞋底 图|极客公园)

不过,依靠出售机器并不是李厚民这笔生意的核心。UNIZ 的机器价格和市面上同类型的产品并无太多差别。虽然部分厂家一次性会购置上百套机器,但李厚民看中的是打印的材料和软件。在他看来,打印材料是一个拥有持续需求的物品,而机器只是一次性的产品。目前在 UNIZ 官网上的打印材料,每 500ml 需要 69 美元,而打印一双鞋底就需要大约 250ml 打印液。

李厚民选择在这时进行融资,就是希望将已经成熟的技术,借助资本的力量直接去对抗 Carbon 3D 等国际上的同类公司。据李厚民透露,UNIZ 正在欧洲筹建一个新的工作室。

尽管投资人都满意于 UNIZ 的发展速度,但李厚民仍在狠狠地踩着加速。

责任编辑:刘鹏

头图来源:极客公园


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