铺海底电缆、放气球、造无人机,互联网巨头为何加码网络基础设施?

摘要

从 Facebook 到谷歌再到微软,互联网公司将手伸向网络基础服务设施背后,一场新的竞赛正在展开。

美国时间周四,微软宣布海底数据缆线铺设计划正式完成,合作方包括Facebook 以及西班牙电信运营商 Telxius。

这条海底光缆横跨大西洋,从美国弗吉尼亚海滩一直延伸到西班牙 Bilbao 南部,全长 6600 公里,传输速度每秒 160 terabytes(当前世界最快)。从明年起,它将为微软和 Facebook 用户提供更快速稳定的网络服务。

近年来,像微软这样铺设网络基础设施的互联网公司并不少,谷歌、Facebook 等都在做类似的事情。

2013 年,谷歌组建气球团队,将搭载无线收发器的氦气球发射到距地面 10 ~ 20km 的大气平流层,为网络不畅地区提供网络服务。2016 年,它成功为斯里兰卡提供了持续数月的 LTE 上网服务。

2014 年,Facebook 联合高通、微软、英特尔推出非营利性组织 internet.org。在其规划中,Facebook 将和各国政府、电信运营商及通讯技术公司合作,发射搭载无线信号接收器的无人机编队,向地面广播移动网络,为网络覆盖差甚至没有网络的地区提供服务。

网络基础设施由于关系到国家和公民信息安全,加之投入大、周期长,一般由国家调控,运营商承建、运营。但微软、谷歌、Facebook 等互联网公司愿意花费巨资,去推动最基础的网络设施建设,图什么?

寻找用户增量

​(经过四年的试验,谷歌气球将在2019年进入商用 图|视觉中国​)

就在微软宣布海底电缆建成前几天,谷歌气球主管阿拉斯泰尔·维斯加斯表示,未来两年将会把谷歌气球投入商用。同时,Facebook 也宣称,正在积极筹备无人机进行信号收发的试验。

对于它们,推动网络基础设施建设,最直接的目的是在全球范围内寻求增量市场。目前发达国家网络渗透率虽然已经很高,但还有很多国家和地区没有足够完善的网络覆盖。在这些地区覆盖网络,能显著增加自己的用户。

比如 Facebook,今年 6 月它的活跃用户人数接近 20 亿人,这个数量的确庞大,但如果从全球超过 75 亿的人口数量来看(哪怕剔除中国市场),也仅三分之一。剩下的 40 亿人口,为什么不让他们成为 Facebook 用户?

最直观的,用户数量的增加为 Facebook带来了更多的广告收入。2017 年上半年,Facebook 月活跃用户增加 8000 万,广告营收便比 1 年前增加了 51%。第一季度的数据显示,Facebook 平均从每位用户那里收入 4.23 美元。

另外,庞大的用户集群,对 Facebook 推广旗下的其他产品也大有裨益。

抢夺用户时间

(正在试飞的Facebook无人机 图|网络)

除了想法设法增加用户数量,互联网巨头们也在抢夺用户的使用时间,客观上,这要求网络有更高的稳定性和获取的便利性。

如果单纯依靠运营商提供网络,则会受限于运营商本身的水平。今时今日,哪怕是在硅谷,也有许多信号不稳定的地方。于是,自建渠道就成为互联网公司们自然而然的想法。比如 Facebook 和运营商合作,尝试在城市建立高频信号基站,为重度网络用户提供服务。

除此之外,自建网络基础设施也意味着能完全控制网络数据通道。微软、谷歌和 Facebook 虽然产品各异,但对流量的需求却是一致的。不过,运营商的中立性原则,使得它们任何一方都无法从渠道层面获取更好的优势。基于此,自建有排他性的网络便是不错的选择。

在 Facebook 开发的项目中,只允许用户使用它及其合作者的应用,屏蔽了竞品的产品和服务。国内的互联网公司同样意识到了这点,联通混改之时,BATJ 花大价钱入股联通,为的正是联通的流量和渠道,想借联通形成对其他互联网公司的包抄之势。

为未来的布局

(正在试验的自动驾驶汽车,未来的产品越来越离不开稳定高速的网络 图|视觉中国)

1869 年,英国在伦敦和印度卡利卡特之间,铺设了第一条跨洋电缆。这条电缆把英国和印度的生产、流通及消费紧紧联结在一起,使英国能进一步加深对印度的殖民。

但在当时,很多人将「电」视为怪物,世界上更多的人甚至不知道什么是电。随着电力和电产品的普及,电力资源随后成为人类社会不可或缺的基础资源。这个过程正在互联网的大步开拓中重现,网络数据也正在成为我们生活中离不开的基础资源之一。

随着信息化社会的不断深化,网络服务的速度和稳定性正越来越成为我们的关注焦点。无论是自动驾驶汽车还是物联网,都无法离开覆盖范围广阔、反应快速、永不掉线的网络。

Facebook、谷歌、微软们正在跨越国界,寻求全球范围内的网络基础设施建设。这既是对其全球商业版图的巩固和拓展,更是对全球化趋势下未来社会的布局。这不禁让我们想起,当年英国成为日不落帝国,不是在国内掀起技术革命时,而是在其将产品和工厂乃至技术推广到殖民地后。

责任编辑:王伟

头图为微软正在铺设的海底电缆,来源为微软官方网站

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