星辰大海不够用了,马斯克们都在抢卫星信号频段

摘要

SpaceX等公司谋划的卫星网络,是是掌控40亿用户的下一代网络基础设施。

当未来殖民火星的人类回顾历史的时候,很可能会追溯到地球上曾经的一位科技狂人伊隆·马斯克,后者的 SpaceX 开了民营航空的先河。不过,在征服星辰大海之前,SpaceX 在全球组建低轨卫星星座网络的计划,目前遭遇到一些困难。近日,美国联邦通信委员会 FCC 进行投票,判定 SpaceX 需要遵守国际电信联盟 ITU 的卫星信号频段申请规则,需要对所发射卫星的功率和信号频段进行调整。

虽然航空是个非常细分的行业,但还不至于小到一家独大,单从卫星领域来说,SpaceX 并不是一个人在战斗,其对手还有 OneWeb、Telesat 等多家打算组建卫星通信网络的公司,并且其背后都有优质资本和公司在推动。虽然地球轨道够大,但是数万颗卫星难免需要在轨道位置和信号频段上进行协调。此次 SpaceX 在卫星轨道和频率使用上落于人后,很可能对其未来组建卫星通信网络构成较大威胁。

先到先得的卫星频段资源

SpaceX 原本的计划,是在 2024 年前发射 4425 颗小卫星,建立一个低轨卫星通信网络,为全球用户提供宽带服务。想法是好的,可惜其他的公司持有同样的目标。包括波音、OneWeb、Telesat 在内的众多公司同样申请组建低轨卫星网络。今年 7 月,FCC已经批准了 OneWeb 在美国运营卫星上网服务。

现在的问题是,FCC 是美国的机构,只能管理美国的申请,而像 SpaceX 这样组建覆盖全球卫星网络的公司,仍然需要在国际电信联盟(ITU)申请卫星频段和轨道资源。而周二 FCC 举行的投票,就是确认 SpaceX 需要和他的竞争对手一样,在 ITU 进行信号频段和轨道资源申请。而这对 SpaceX 来说是个难题,因为对手们已经捷足先登了。


图片来源:OneWeb官网

隶属于联合国的国际电联是主管信息通信技术事务的联合国机构,负责分配和管理全球无线电频谱与卫星轨道资源,制定全球电信标准,向发展中国家提供电信援助,促进全球电信发展。任何国家的卫星想要发射,都需要首先在 ITU 申请备案,而国际电联实行的是「先到先得」原则,即先申请的实体有对某个信号频段的优先使用权。像 OneWeb 和 Telesat 都早于 SpaceX 公司申请了在全球的某个信号频段。

在国际电联的轨道和频段资源申请上落后的话,意味着 SpaceX 组建的卫星通信网络,很可能在美国之外的地区,不能采用最有效的频段来发送宽带信号,结果就是其网络效果没有竞争对手的好,这对 SpaceX 的打击比较沉重,因为通信是其卫星星座网络的主要功能和收入来源。

下一代空中通信网络

之所以有众多公司争抢建设低轨卫星通信网络,一是卫星网络可以成为地面通信网络的一个重要补充,另一个重要目的,就是成为欠发达地区的基础网络运营商。SpaceX 的对手 OneWeb,其创始人之前曾经建立项目 O3b,全名为 Other 3 Billion,其目标就是为非洲等欠发达地区近 30 亿人提供互联网连接。而 OneWeb 发射 648 颗卫星组网,为数亿人提供网络宽带的愿景也拿到了来自软银、维珍、空客等大公司超过 17 亿美元的融资,可见资本对项目的认可。


图片来源:SpaceX官方

有意思的是,一手促成现代民营卫星崛起的力量之一,正是本文的主角 SpaceX。如果没有 SpaceX 努力研发,降低火箭发射成本,使卫星发射成本控制到 6000 万美元之内,目前的商用卫星领域可能并不会这么热。不过,作为火箭发射服务商的 SpaceX 却在卫星组网上遇到了难题。

去年 9 月初,搭载 Facebook 卫星的 SpaceX 的猎鹰 9 号火箭不幸遇到发射事故,使得 Facebook 向非洲用户提供基础网络服务的愿景再次推迟。作为一个注册用户 20 亿以上的社交巨头,Facebook 下一个用户的增长点就是非洲等欠发达地区的人群,而要这些人成为自己的用户,首先就需要给他们提供网络连接,Facebook 的计划就是卫星+无人机。

对于已经发展中和发达国家的城市用户来说,地面通信已经能够完全满足需求。但是,对于地球上另外三分之二的人口来说,未来出现的卫星通信网络,就是他们的「移动」或者「T-Mobile」,是掌控 40亿用户的下一代网络基础设施,这也是马斯克们必须要争夺的重要市场。

责任编辑:双筒猎枪

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