科技巨头想让音箱更智能,Sonos、Bose 们在做什么呢?

摘要

传统的无线音频厂商想要跨进智能化的大门,除了受限于产品本身定位的桎梏,也在受到来自手机厂商的冲击。音频厂商对于音频技术的理解和音频内容的运营能力将成为能否突围的关键所在。

智能音箱的战场已经硝烟四起,但盘点这场战争背后的参与者——亚马逊、微软、Google 等科技巨头似乎都是「半路出家」,音频类产品过去和现在并不是它们的主营业务。此时,无线音箱领域真正的主角 Sonos、Bose、B&O 等老牌音频厂商依然处于战区之外,目视着这些互联网巨头激战正酣。

实际上,这场战争的焦点在于对 AI 入口和应用场景的争夺,是关乎于 AI 技术落地的一次较量,这也是为什么此前在 AI 领域拥有更多投入的互联网公司拥有绝对的话语权。不过,一个新的产品概念能否走向更广众的市场,技术先进与否只是评判维度之一,能否和消费者已知的观念、体验产生足够的关联也是关键所在。

对于新的市场机会音频厂商无法坐视不管,而消费者对于先前产品的依赖性也会将它们卷入进来——不论是主动还是被动,战区之外的那些音频厂商们一定会加入智能音箱的战事中,而它们的参与程度很大程度上也将决定整个市场的成熟程度。


起了大早,但依旧需要奋力追赶的 Sonos

在「智能音箱」这个概念流行之前,通过为产品增加流媒体音乐功能,Sonos 一度是最具备智能属性的音箱(音响)品牌。

当一些音频厂商还在 Hi-Fi 上死磕时,Sonos 利用 Wi-Fi 打通了音箱和流媒体服务的隔阂,通过音箱联动把音乐传导至屋内的各个角落,带来了全新的收听体验。 目前 Sonos 对于自己的定义也是「家庭智能音响系统」。

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不过在亚马逊 Echo 掀起了智能音箱的浪潮后,Sonos 并没有及时做出反应。曾经挑战传统音箱的「激进者」现在也被很多人归到了传统的那一边,其「智能」的标签逐渐被新兴的语音助手概念所冲淡。

Playbase 是 Sonos 最新的一款产品,这是一款搭配电视使用的超薄家庭影院,Sonos 表示他们花了三年时间进行研发,不过 Playbase 的产品重心在于设计和音质上,依然和配备语音助手的智能音箱概念划清了界限。

在今年年初,Sonos 内部经历了一场较大的人事变动——执掌 Sonos 已经 14 年之久的 CEO 兼联合创始人 John MacFarlane 宣布辞去相关重要职务,将「退居二线」继续为 Sonos 服务。这一人事变动被外界视为是 Sonos 对于智能音箱浪潮的「应激反应」。

John MacFarlane 曾在接受 New York Times 采访时表示,虽然 Sonos 关注语音控制技术已经很多年了,但种种原因导致他们并没有投入足够多的精力。Sonos 的新任 CEO Patrick Spence 则表示,亚马逊和 Google 正在做的事情会改变音频产业,未来 Sonos 大的战略方向不会改变,但是会加速语音控制技术的落地。

实际上,Sonos 的智能音箱(音响)已经在路上了。

早在去年 Sonos 就宣布加入了亚马逊 Alexa 的生态中。今年 8 月底,有外媒在 FCC (美国联邦通信委员会)网站上发现了 Sonos 智能音箱的申请文件。 这款新品代号为 S13,配备了远场麦克风支持语音控制功能。FCC 的文件中还公布了 Sonos 新的用户界面,可以看到已经出现了麦克风的图标。

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和主流智能音箱不同的是,文件还显示 S13 将支持多个语音助手平台以及多家流媒体音乐平台。 流媒体音乐平台的兼容性一直是 Sonos 的核心竞争力之一,如果新品能够增加对于更多语音助手平台的支持,两者结合后如果能够产生化学反应,应该会是一个不错的卖点。

据最新公布的消息,今年 10 月 4 日 Sonos 将在纽约举办新品发布会。结合之前泄露的信息再加上邀请函上「嘴」的图案,基本可以确定这次 Sonos 会带来支持语音控制的产品。

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虽然入局较晚,但未来 Sonos 想要在智能音箱领域占有一席之地还是有机会的。John MacFarlane 在采访中曾提到了一个很关键的信息:随着 Apple Music、 Spotify 等流媒体音乐服务的不断成长,也催生了类 Sonos 产品的使用需求——上个购物季 Sonos 的使用者同比增长了 20%。

Sonos 可能是整个音频市场最懂得运营音频内容的硬件厂商之一,这也是未来它进入智能音箱领域一个值得期待的地方。当语音控制本身无法再产生技术壁垒时,对于流媒体音乐的整合能力将成为 Sonos 追赶队伍的动力所在。


定位的桎梏,以及手机厂商的冲击

拥有互联网基因的 Sonos 正在努力追赶智能音箱的潮流,但如果你盘点一下 Bose、B&O 等厂商在过去两年的新品情况,一定会惊讶于它们对于智能化潮流的「不为所动」。

Bose SoundLink Mini 系列一直是蓝牙音箱「以小见大」的代表产品,凭借着出色的工业设计和不俗的声音表现也获得了不少人的喜爱。但这款音箱的形态在 4 年前就已经固定了,过去几年也只是进行了小幅的更新(Bose SoundLink Mini II)。

今年 4 月,Bose 更新了 SoundLink 产品线,带来了 Revolve、Revolve+ 两款新品。Revolve 系列的圆柱形设计和 360 度发声的特点已经非常接近当下智能音箱的理念,但是功能上它们仍然是一款传统的「蓝牙音箱」,并未加入语音助手类的功能。此外 Bose 的一些产品中(例如 SoundTouch 系列)也提供了流媒体的功能,但目前还没有消息显示 Bose 打算进一步增加产品的智能属性。

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另一个在无线音箱领域颇有建树的品牌 B&O Play 反应速度也比较慢。B&O Play 是 B&O 旗下定位移动便携和年轻消费群体的品牌。过去一段时间,B&O Play 带来了 A1、P2 等蓝牙音箱新品,年初还发布了能够 360 度发声的 M5,不过和 Bose 一样,这些产品的亮点依然集中在音频创新的范畴内。

在 IFA 期间,极客公园的前方记者参加了 B&O Play 的媒体活动,根据我们得到的消息,B&O Play 有计划推出智能类产品,而且计划支持多个语音控制平台,但是具体的上市计划还不能公布。

传统的无线音频厂商想要跨进智能化的大门,除了受限于产品本身定位的桎梏,没有从固有的市场和产品惯性中跳脱出来,也在受到来自手机厂商的冲击。苹果主打音质的 HomePod 年底即将正式发布,在今年 IFA(柏林电子展)上索尼、LG、联想等厂商也纷纷展示了自己的智能音箱新品。

还有一个容易被忽视的力量来自于三星,准确地来说是哈曼国际。除了自有品牌 harman/kardon 外,哈曼旗下还拥有 AKG、JBL 等音频品牌。今年 3 月,三星电子完成对哈曼的收购,现在它的 logo 下面写着一行小字:A SAMSUNG COMPANY。

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在今年 IFA (柏林消费电子展)上,哈曼发布了 harman/kardon Allure 智能音箱,接入了亚马逊 Alexa 的语音控制功能。而在今年 5 月 微软 Build 大会上亮相的智能音箱,也是微软联合 harman/kardon 推出的。

在 IFA 上,JBL 全新的 Link 系列也和大家见面了,它则接入了 Google Assistant。在此之前,JBL 还在一些经典产品的基础上( JBL Go、JBL Horizon 等)推出了增加语音助手的升级产品,采用了京东 DingDong 的语音控制方案。

虽然在音质上没有传统音频厂商多年的耕耘,语音技术上没有亚马逊、Google 的大力投入,但手机厂商的优势在于硬件销售渠道和供应链上的话语权,产品的落地、更迭速度要远远快于前面两者。而背靠手机厂商,像哈曼这样的「兄弟公司」,甚至是一些配件厂商(Anker)都在积极地进行产品布局,也会对传统的音箱品牌造成不小的冲击。

在这样「腹背受敌」的情况下,音频厂商的固有优势依然有发挥的余地。首先,音频厂商对于如何更好地呈现音乐毫无疑问有着更为深入的理解。虽然目前整个市场的焦点更多是在语音交互相关技术上,包括远场唤醒、语音识别、语义理解等等。

但当整个市场趋于成熟和冷静后,回归智能音箱的本质,音质和设计依然是消费者非常注重的产品评判维度。如果你搜索关于智能音箱实用的调研报告,音乐播放功能和基础问答(General Questions)功能的排名往往是不分伯仲的。当用户过了新鲜期后,更为基础的音乐功能比重还会进一步增加。

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其次,科技巨头频频在智能音箱领域展开「圈地运动」,对于消费者来说可能不是一件好事。出于竞争的考虑,亚马逊、Google 和苹果等公司在推行自己的语音交互平台,其背后的音频内容将朝着「独家资源」的方向发展。未来消费者在购买产品时需要做多道单选题才能找到满意的产品,而且很有可能是不完整的。

前两天,亚马逊 Alexa 和微软 Cortana「联姻」的消息吸引了不少人的关注,但二者的合作更多是战略上对抗 Google Assistant 的需要,短期内不不会走向更深层次的合作,

音频厂商的优势在于可以作为「第三者」的角度接入更多的资源,在自己的产品内实现平台、资源的「和平共处」。可以看到,不论是 Sonos 还是 B&O Play 都将兼容多平台列为自己智能产品的发展方向。

尽管音频厂商普遍缺席了智能音箱的第一次市场井喷,但千万不要小看这些「深睡的雄狮」,一旦它们决定在智能音箱领域一展拳脚,依然是一股不容小觑的力量。

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