「Android 之父」的手机终于开卖了,但 Essential 的挑战才刚刚开始

摘要

全面屏 + 钛合金中框 + 模块化设计,「Android 之父」推出的 Essential Phone 终于开卖了。

如果你是一个手机爱好者,现在可能正在期待马上发布的三星 Galaxy Note 8 和一个月后发布的 iPhone 8 是什么样子,但如果你是一个关注互联网圈的「极客」,应该对 Essential Phone 这款手机也不会感到陌生。而就在今天,这款售价 699 美元的智能手机终于要开始出货了。

Essential Phone 是创业公司 Essential Products 推出的第一款硬件产品,而这家公司的创始人是在硅谷享有盛誉、被誉为「Android 之父」的 Andy Rubin。

andy-rubin.png来自 XDA-Developers

Andy Rubin 最为人所知的就是在 2003 年创立了 Android 公司,两年后,Android 被 Google 收购,Andy Rubin 加入 Google,并在随后的几年里带领 Android 团队,把它打造成了全世界最流行的手机操作系统。2014 年,Andy Rubin 从 Google 离职,随后创立了 Playground 风投基金和设计工作室,而 Essential Products 就是 Playgound 内部孵化出的一个项目。

在最新的一轮融资后,Essential Products 的估值已经超过了 10 亿美金,跻身「独角兽」之列。相比起顺风顺水的融资,Essential Products 的第一款产品 Essential Phone,在量产过程中却遇到了不少麻烦,发售时间一堆再推,直到今天。

Essential Phone 是一款怎样的产品?它的量产过程为何会如此曲折?在产品遇到困难的情况下,Essential Products 又为何会在资本市场倍受青睐?

在 Essential Phone 终于要开始出货的时候,我们来聊聊这些问题。

一款难得的与众不同的智能手机

从 2007 年初代 iPhone 重新定义现代智能手机以来,智能手机经过了 10 年的高速发展,在这个过程中,智能手机变得越来越强大,越来越完善,不过也越来越「无聊」,越来越同质化。

因此,当 Andy Rubin 决定亲自创业去做一款智能手机时,迅速吸引了无数媒体和用户的关注。所有人都在好奇「安卓之父」会做出一款怎样的产品,它是否能给「千机一面」的智能手机市场带来一些不一样的东西。

Andy Rubin 并没有让支持他的人失望,在他创办的 Essential Products 推出的第一款手机 Essential Phone 上,的确做到了「与众不同」。

Essential Phone 的「与众不同」具体体现在三个方面。

第一是屏幕。

Essential Phone 采用了类似小米 MIX 的「全面屏」设计,除了屏幕下方有一块不算宽的「下巴」,其它三面的边框都非常窄,并且为了在保证强度的情况下尽可能收窄边框,Essential Phone 的屏幕四角也打磨成了圆角。

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不过和小米 MIX 相比,Essential Phone 的屏幕尺寸要小很多,只有 5.7 英寸(小米 MIX 为 6.4 英寸),屏幕分辨率为 2560 x 1312(长宽比为 19:10),更加方便握持。

iphone-7-vs-essential-phone-12.jpg来自 Newatlas

在「全面屏」设计的帮助下,Essential Phone 的整机宽度只有 71.1 毫米,略宽于 4.7 英寸屏幕的 iPhone 7(67 毫米),明显比和 5.5 英寸屏幕的 iPhone 7 Plus 窄(77.9 毫米)。此外,Essential Phone 的整机长度更是只有 141.5 毫米,几乎和 iPhone 7 的 138.3 毫米相当。

Xiaomi-Mix-4GB-128GB-Smartphone---Black-20161104145945453.jpg小米 MIX

在小米 MIX 上,由于屏幕上方的空间有限,小米不得不把前置摄像头放在手机正面屏幕的右下角。从体验上看,这并不是一个多么好的设计,过低的摄像头位置会让自拍画面有些变形,小米 MIX 的方法是在自拍时把手机反过来拿,但这终究还是会增加一个步骤。

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Essential Phone 选择了另外一种办法,它在屏幕顶部中间切掉了一块显示区域,然后把前置摄像头放在了这里,从而在采用「全面屏」设计的基础上,「正常」地保留前置摄像头。

这种设计在业内叫做「异形屏」,刚刚上市的夏普 S2 上也采用了类似的设计,并且不出意外,即将发布的 iPhone 8 也会在屏幕上方切掉一块,用于摆放听筒、传感器、前置摄像头等元件。

根据我们在夏普 S2 上的体验,虽然这种「异性屏」设计刚开始看难免会有些不习惯,但大家大可不必担心会带来使用上的问题:首先是 Android 系统在顶部状态栏中间也不会显示太多信息;其次,在观看视频时,由于 Essential Phone 和夏普 S2 的屏幕长宽比都要比大部分视频采用的 16:9 要更长,屏幕缺口的左右两侧可以直接不显示视频画面,因此也不会影响体验。

第二是材质。

在手机的正面、侧面以及背面,Essential Phone 分别用了三种不同的材质,其中正面是常见的康宁大猩猩 5 代玻璃,侧面是钛合金,背后是陶瓷。

康宁大猩猩玻璃没什么稀奇的,陶瓷材质虽然不多见,但小米已经在小米 5、小米 MIX、小米 6 上成功使用了氧化锆陶瓷材质,量产的难度应该也不会太大,但在中框上使用钛合金,Essential Phone 应该还是「常规」手机中的第一个,在这之前,手机中使用钛合金的基本只有 Vertu、8848 这样的奢侈品手机或者努比亚 Z5 钛合金版这样的高价定制版。

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在官网的介绍中,Essential Phone 特别提到,相比普通的铝制中框,钛合金中框让 Essential Phone 在使用「全面屏」的基础上,让整机拥有很高的强度。

屏幕快照 2017-08-18 上午10.21.08.png

发生跌落时,Essential Phone 的钛合金中框也更加不容易发生形变。

第三是可拓展模块。

Essential Phone 在摄像头右侧预留了两个金属触点,可以通过磁力把不同的功能模块吸附到手机上,目前 Essential Phone 已经展示了两个模块,一个是号称全世界最小的 360 度全景相机,一个是无线充电底座。

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这个模块化设计虽然乍一看似乎很像 Moto 的 Moto Mod,但二者的原理和使用方式有明显的不同。

Moto Mods 是直接手机背后的 16 个金属触点,来为模块化后盖进行供电和传输数据,而 Essential Phone 后面的这两个触点仅仅只使用来给模块供电的,数据传输则是通过机身内部的无线发射器和模块内的接收器来实现的。根据 Essential 官网的信息,Essential 和模块之间的无线传输速率可以达到 6 Gbps。用 Andy Rubin 的话说,Essential Phone 的模块化设计就像是一种无线形态的 USB。

屏幕快照 2017-08-18 上午10.20.19.png

除了以上这三点不同,Essential Phone 还拥有非常简洁方正的设计,它的整机没有任何品牌 logo,摄像头部分也没有任何突起。

而在配置上,Essential Phone 也是当前主流的旗舰配置,包括骁龙 835,4GB 运行内存,128GB UFS 2.1 存储,3040 毫安时电池,快速充电,蓝牙 5.0,后置双摄像头(1300 万像素,一个彩色 + 一个黑白,f/1.8 光圈,激光对焦),系统为「纯净」的原生 Android。

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整体来看,虽然在 Essential Phone 上可以看到小米 MIX、Moto Z 等已有产品的影子,但 Essential Phone 并不是简单的借鉴,而是在它们的基础上做了进步的探索。这些激进的探索,加上 Essential Phone 在机身材质上的突破,让 Essential Phone 在「无聊」的智能手机市场中,显得尤为特别。

对于一个创业公司的第一款产品来说,Essential Phone 可以用「惊艳」来形容。不过也正是这些「惊艳」,让 Essential Phone 在发布之初,几乎就注定了它的量产过程会非常曲折。

注定曲折的量产过程

在智能手机行业里,除了除了三星、OPPO、vivo 等少数几个品牌采用「自研产品 + 自有工厂生产」的方式,大多数手机品牌采用的是 OEM 或者 ODM 的方式。

其中,OEM 是手机厂商主导产品的设计和研发,代工厂只是按手机厂商的需求负责把产品做出来,扮演者生产制造的角色,这一模式最有名的就是苹果和富士康了。而 ODM 就是俗称的「贴牌」,上游的方案公司主导产品的设计和制造,手机厂商只是从方案公司里选择符合自己要求的产品,然后进行小幅度的修改(增加品牌标识、系统适配),整个过程中对产品的干预相对有限。

asa1.jpg来自 The Verge

对于 Essential Phone 开发团队 Essential Products 来说,考虑到其团队构成(整个团队只有 80 多名员工,其中只包括了 7 位硬件工程师)以及行业背景(团队 2015 年成立,Essential Phone 之前没有任何硬件背景),基本是不可能去通过 OEM 的方式主导产品的设计的。

因此,Essential Phone 的设计和制造方式,会更加接近 ODM。当然,ODM 不代表做不出好产品,相反,Essential Phone 是一款非常「激进」、甚至可以说是「超前」的产品。

根据我们从深圳一家做手机方案公司的业内人士得到的消息,从去年下半年小米 MIX 发布后,多家国内方案公司就开始以此为模板,推出类似的「全面屏」手机方案,其中就包括了 Essential Phone 这样的「异形屏」方案。但在实际的设计和制造过程中,这种方案有两个明显的技术难点:第一是屏幕上方异形屏幕的切割,第二是「全面屏」设计会挤占天线空间。

这位业内人士告诉我们,Essential Phone 不是一般的小方案公司可以做出来的,并且即使是设计、制造能力很强的大方案公司,这款产品在实际量产中的难度也很大。

Essential Products 并没有公开 Essential Phone 的制造商,但根据我们得到的消息,Essential Phone 是由 Essential Products 的投资方之一富士康进行代工,而这也解释了为何 Essential Phone 会采用「异形屏」设计(夏普是目前极少数有能力对 LCD 屏进行异形屏切割的厂商,目前已被富士康收购)。

不过即便有富士康的支持,Essential Phone 依然在量产过程中遇到了很多困难。

Andy-Rubin-e1496394439195.jpg来自 Re/Code

在今年 5 月底的 Code 大会上,Andy Rubin 在接受莫博士(Walt Mossberg)的采访时,承诺 Essential Phone 将于 30 天之内(也就是 6 月底)上市。不过直到 8 月 17 日前后,早期预定 Essential Phone 的用户才终于收到邮件,确认付款后将于 1 周之内出货。

目前 Essential Phone 已经在 Essential 官网、Best Buy、Sprint 官网开始了预定,不过还没有明确的出货日期。对于大部分用户来说,想要用上 Essential Phone,很可能还要再过上一段时间。

估值 10 亿,不单单因为手机

对于关注 Essential Phone 用户来说,他们最关心的是何时可以买到手机,不过对于 Essential Products 团队和 Andy Rubin 来说,除了手机之外,他们还有着一个更大的目标。

根据华尔街日报的消息,Essential Products 近期完成了新一轮 3 亿美元融资,投资方包括 Access Technology Ventures、Vy Capital、澳洲主权财富基金、腾讯、亚马逊 Alexa 基金和富士康。目前,Essential Products 的估值已经达到了 12 亿美元,跻身「独角兽」。

Essential Products 之所以可以在资本市场备受追捧,靠的显然不只是 Andy Rubin 和一款还尚未经过市场验证的智能手机。在这之外,Essential Products 还有一个更大的愿景——智能家庭。

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在 Essential 的官网上,除了 Essential Phone 手机之外,还能看到一款叫做 Essential Home 的产品。

Essential Home 配备了一款 5.6 英寸的圆形触摸屏幕,第一眼看到这款产品,你可能会想到 Nest 恒温器或者是像亚马逊 Echo Show 那样增加了一块屏幕的智能音箱。从功能上看,Essential Home 的确也具备上面这两个产品的部分特征,比如控制智能家居设备,语音交互,智能地提醒日程等等,不过 Essential Home 想要做的远不止于此。

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Essential Home 采用的是 Essential Products 团队自己开发的 Ambient OS 操作系统,在 Code 大会上,Andy Rubin 这样描述 Ambient OS,「在智能家庭设备中,一个很大的问题是所有人都在试图构建自己的生态系统,而我们想做的建一座桥梁,它可以和所有智能家居设备的协议安全和安静的桥梁。」

换句话说,Ambient OS 并不是一个简单为智能家居打造的操作系统,它更像是在目前所有的智能家居协议之上,开发的一个可以容纳之前所有的协议和不同家的生态系统的操作系统。理论上讲,Ambient OS 可以同时支持 Siri、Google Assistant、Alexa 等语音助手,并且可以同时兼容苹果 HomeKit、Google Nest、三星的 SmartThings 等不同协议下的智能家庭设备。

在具体的实现方法上,Andy Rubin 表示,Ambient OS 将会像他当年创立的 Android 那样完全开源,所有厂商都可以方便地接入 Ambient OS 系统中。目前,Ambient OS 已经获得了亚马逊的支持,对于那些没有主动接入 Ambient OS 的智能家居平台,Essential Products 可以使用对应智能家居平台为开发手机端 app 开放的 API,逐一对 Ambient OS 进行适配。

不过即便如此,Ambient OS 对市面上众多智能家居平台的整合效果如何,依然是一个未知数,特别是苹果这种不太对「开放」平台向来不太热衷的厂商。

但 Andy Rubin 认为,「在未来的智能家庭中,没有任何一家公司的智能家居平台产品能满足用户的所有需求,用户也不希望只使用一家大公司的智能家居平台的产品,所有固守自有平台的做法最终都会失败。想要真正满足消费者的需求,就必须要有一个可以让不同的生态系统『和谐共存』的产品,而 Ambient OS 就提供了这个途径。」

dims.jpeg来自 Re/Code

关于 Essential Home 和 Ambient OS 的推出时间,Andy Rubin 目前还没有提供一个明确的时间表,但可以肯定的是,这两款产品将会在未来很大程度上影响 Essential Products 的未来发展。

毕竟这个世界上不缺优秀的智能手机,但 Essential Home 和 Ambient OS 所描绘的未来智能家庭的愿景,却是令人充满期待并且之前没有人真正做到的,而这恰恰也是所有人对「安卓之父」的期待。

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