吴恩达离开百度,下一步将会去哪儿?

摘要

在外界看来,吴恩达的离开似乎非常突然,但实际上,不论是对于百度,还是对于吴恩达,这次的离开,并没有那么意外。

今天上午,百度首席科学家吴恩达(Andrew Ng)发布公开信,称自己将从百度离职,消息一出,迅速传遍了国内科技互联网圈。

作为全世界人工智能和机器学习领域最权威的学者之一,吴恩达 2011 年在 Google 创建了 Google Brain 项目,通过分布式集群计算机开发超大规模的人工神经网络,被大家熟知的「Google Cat」项目就是由他发起。

在 2014 年,吴恩达加入百度,成为「百度大脑」负责人,并担任首席科学家一职。今天,这位在中、美两国人工智能界发展中都发挥过巨大作用的科学家选择离开,究竟会对百度造成怎样的影响?他下一步又将会去哪儿?也许换一个角度分析,我们会得出些与众不同的结论。

一次不意外的离开

在外界看来,吴恩达的离开似乎非常突然,对于今年年初开始重整旗鼓进行自我改变的百度来说,吴恩达的离职引发了不少人对百度内部环境乃至未来发展的讨论。但实际上,不论是对于百度,还是对于吴恩达,这次的离开,并没有那么意外。

首先,我们看到的百度,从 2012 年开始将人工智能领域作为战略前沿,到如今将「人工智能」作为战略核心,在人工智能方向的发展实际上是从理论研究转化到实际产品的过程。在这个人工智能技术开始展现真正力量的时代,不论是无人驾驶技术亦或是 DuerOS 语音交互计算平台,这其中都有吴恩达作为科学家所做出的努力,而接下来百度会进一步落实的,就是陆奇所说「让人工智能向产品化方向发展」,这是百度的变化。

对作为科学家的吴恩达来说,在百度的两年多时间,正是他引领了这种变化,现在变化的接力棒交到了陆奇的手上。从 2014 年加入百度至今,百度人工智能团队已经增长到近 1300 人,其中还有 300 名百度研究院成员,此次信中提到的 Adam Coates、景鲲、李平、徐伟、朱凯华等人,都是这一领域的出色人才。

而且,陆奇上任在百度进行大刀阔斧的部门整合以及人事变动,并要求「让人工智能向产品化方向发展」。此前,百度高级副总裁、原自动驾驶事业部总经理王劲和百度副总裁、百度糯米总经理曾良相继离职。在今年二月,陆奇还主导收购了渡鸦科技,可以说这种人事变动和公司结构调整都会是今年绕不开的话题,百度想在人工智能方面更进一步尝试软硬件结合,不会因为这次吴恩达的离开引起多大变化。

可以说,吴恩达的成绩在于已经带领百度在人工智能方面完成了许多项目,这其中还包括了「开放百度深度学习平台」以及「百度大脑平台」这样对未来影响重大的计划。去年 9 月的百度世界大会上,吴恩达还表示,在百度内部,人工智能技术被不断输出给工程师和产品经理,通过团队创造,他们能不断研发新的产品。所以,无论百度走向何处,自己的研究都已告一阶段,此时离开,也许不是最好的时候,但确是一个合理的选择。

下一步,Andrew 将会去哪儿

离开百度之后,吴恩达将会去哪儿?我相信这是很多人关心的问题,尽管目前没有明确信息,但我们从他的公开信,以及行业内部人士对于他的了解可以大胆推测一下。

第一个可能,他会再去一家新的巨头公司吗?对于一个主导过「Google Brain」和「百度大脑」的科学家来说,如果因为想再一次进行人工智能的研究而选择大公司的话,似乎没有多少可选择的余地了。但这里有一个例外,就是非盈利性组织 OpenAI,这是由埃隆·马斯克联合硅谷科技大亨在 2015 年成立的机构,希望能够预防人工智能技术可能带来的灾难性影响,推动人工智能发挥更加积极的作用,这与吴恩达的理念也非常一致。而且 OpenAI 网罗了不少人才,但缺一位重量级领导者,也许吴恩达非常适合。

不过,我们或许能从信中看看吴恩达自己是怎么说的:

我将继续致力于用人工智能引领这场重大的社会变革。除了推动大公司使用人工智能,也还有很多创业,以及更深入进行人工智能研究的机会。我希望我们每个人都拥有自动驾驶汽车,每个人都拥有可以自如进行语音对话交互的计算机,每个人都拥有可以诊断我们病痛的医疗机器人。工业革命将人类从重复性体力劳动中解放出来;现在我希望人工智能可以将人类从重复性脑力劳动,比如忙乱的交通驾驶中,解放出来。这项工作不是任何一家公司可以独立完成的,这是全世界的人工智能研究者和工程师的共同课题。

我在 Coursera 上的机器学习 MOOC 课程曾帮助很多人进入人工智能这个领域。除了致力于人工智能本身之外,我也将探索新的方式来帮助全球人工智能的爱好者,让我们一起用人工智能赋能整个社会,取得更多成果。

显然,「推动大公司」的目标现在已经不是他最在意的了,换句话说,他想做的事情大公司或许实现不了。

第二种可能,他会不会回去继续从事人工智能学术领域的研究呢?

这种可能性不是没有,作为斯坦福大学计算机科学系和电气工程系的副教授,人工智能实验室主任,吴恩达对于教育方向十分关心。他曾和达芙妮·科勒一起创建了 Coursera,这是全球最大的 MOOC 平台(大型开放式网络课程:massive open online courses),他也曾经表示理想是「让世界上每个人都能接受高质量的、免费的教育。」而且他自己也曾经录制视频讲座为学生进行免费教育。

不过,在我们极客公园对一位熟悉吴恩达的行业内人士咨询中,对方表示,当下人工智能领域异常火热,资本的涌入,行业的发展都呈现良好态势,所以即便想要从事学术研究,在未来也不是没有机会,当下也许更应该从事于行业的发展。

另外,当下的人工智能学术研究,也离不开真正的落地实验,越来越多的科学家选择「走出去」做研究,如我们大家熟知的李飞飞,之所以选择加入 Google,很重要的原因在于 Google 拥有大量数据支持,吴恩达从「走出去」到「走回来」,当下也许不是好时候。

最后一种可能是,吴恩达会不会进行创业,或者选择加入新的团队?

这种可能性在于,首先,他曾经和达芙妮·科勒共同创立 Coursera,这种创业经历让他了解到将想法落地到现实的可能性。由于他在 Google 和百度这些年的经历,他更清楚人工智能在理论和产品上如何进行平衡,同时,也从大公司掌握了足够多的管理经验。并且,凭借自身的实力,想要创业也不会缺乏资金和人才支持,可以说,这一条路如果要起步出发,是一件不那么困难的事。

当然,他也可能像从前一样,与其他人一同创业,原因在于他有一位非常志同道合的夫人。吴恩达的妻子卡罗尔·莱利(Carol Reiley),目前是硅谷人工智能创业公司 Drive.ai 的联合创始人兼任总裁,这家公司研究的方向就是「通过工具包将普通汽车变为无人车」。而且,Drive.ai 这家公司的 8 位联合创始人,身份都是斯坦福大学人工智能研究院,与同样来自斯坦福的吴恩达关系密切。

其中之一的创始人萨米普·坦顿(Sameep Tandon)曾说:「深度学习是人工智能最精密的形式,也是以智能方式响应各种道路状况的最佳技术。在无人驾驶汽车的发展早期就在研究如何将深度学习应用至这项技术。这是一项面向未来自动驾驶真正的赋能技术,我们将利用这项技术进行导航,以及进行车内外的互动。」如果吴恩达选择加入进来,那么过去多年在 AI 领域的研究成果,将会找到一个合适的方向,对他来讲,这确实是非常不错的选择。

尽管目前,我们还不能确定吴恩达的正式去向,但毫无疑问的是,凭借多年在人工智能领域的研究,作为科学家的他依然会站在「人工智能技术改变时代」的最前沿,而且很可能,下一次我们再谈到他,「科学家」的名称前会挂着创始人或者创业者的标志。

附上吴恩达信件原文地址:https://medium.com/@andrewng/opening-a-new-chapter-of-my-work-in-ai-c6a4d1595d7b#.esbp7h2x8

头图来自视觉中国

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