Falcon 9 再次历史性发射成功,背后是 SpaceX 值得期待的一年

摘要

今年也许会是 SpaceX 大爆发的一年

北京时间 2 月 19 日 22 时 38 分,SpaceX 这次终于没有再次延期,猎鹰 9 号火箭(Falcon 9)携带着龙飞船(Dragon cargo capsule)按时发射,执行了第十次空间站补给任务。

它此行的主要目的是为国际空间站(International Space Station)进行补给,所以它携带了将近 5500 磅(2490 公斤)的补给和科学实验材料。截止本文发稿,龙飞船已经进入了它的预定轨道,正在慢慢地朝着国际空间站进发。截至目前,猎鹰 9 号一级火箭成功回收,龙飞船太阳能板成功展开,大约两天之后,它将被国际空间站的机器人手臂捕获,与空间站进行对接。

根据 NASA 官网的消息,大约在发射之后 9 分 19 秒,猎鹰 9 号一级火箭成功在 LZ-1 区域着陆,此地位于佛罗里达州卡纳维拉尔角空军基地,这是猎鹰 9 号一级火箭第三次在陆地成功回收,以及第八次成功回收。

                                 (火箭发射视频)

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事实上,这次发射计划可谓「一波三折」。

在去年 9 月 1 日上午,猎鹰 9 号运载火箭在佛罗里达州卡纳维拉尔角正在为即将到来的发射进行静态测试,以查看火箭的发动机是否正常工作。在加注燃料期间,猎鹰 9 号发生爆炸,导致火箭和通信卫星损毁。

最初,SpaceX 计划于 3 个月之后的 12 月 16 号重启发射,然而在 12 月 8 日,它们再次宣布将计划推迟至 2017 年 1 月。不过,在 1 月初,它们叕将计划再再再次推迟。即使是到了 2 月,本来的发射时间也定的是 2 月 18 日而非 19 日,只是因为又有一些小问题而推迟了 24 小时。马斯克自己则表示「虽然有 99% 的成功可能,但 1% 的失败可能也是无法接受的」。

终于,我们在昨天见证了这次成功的发射和回收。

                           (火箭回收视频)

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对 SpaceX 及 Falcon 9 来说,这次发射具有特殊的意义,因为这是其第一次在肯尼迪航天中心第 39A 号发射台发射,而这个发射台是当年(1969 年)阿波罗 11 号发射登月的起飞之地,并且进行了多次阿波罗计划的发射。因此其中的历史意义绝非一般。

自 2011 年之后,第 39A 号发射台就没有承接过其他的发射任务。在 2014 年,SpaceX 与 NASA 签订了一项租赁协议,他们翻新了 39A 发射台,这能让他们的 Falcon 9 以及未来的 Falcon Heavy 火箭都可以从这个具有非凡历史意义的发射台发射。

在很多人看来,对于 SpaceX 而言,39A 发射台的使用巩固了其在众多试图降低太空旅行成本的商业企业中的领导地位。

而对 NASA 来说,这次飞行也标志着肯尼迪航天中心的一个重要转型,因为它越来越依赖私营企业前往近地球轨道,有不少商业公司都在帮 NASA 往国际空间站运送货物。比如杰夫·贝索斯的 Blue Origin,他们也在肯尼迪航天中心租下了另一个发射平台。

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而除了这种名义上的历史意义之外,这次发射任务对于 SpaceX 这家公司来说也具有很重要的利益相关性。作为 SpaceX 的最大客户,去年 9 月的爆炸事故可能会让 NASA 对马斯克和他的公司有所顾虑。并且,在 2015 年的时候,SpaceX 在进行 NASA 的一次补给任务时就已经发生过爆炸。因此,及时进行一次成功的任务让 NASA 安心至关重要。

在发射之前的发布会上,SpaceX 总裁 Gwynne Shotwell 表示,公司今年的重点是履行对 NASA 的义务,特别是要为在 2018 年执行载人飞行任务做准备。

同时,就今年来说,这次的发射还只是一次预热,更重要的任务将会是接下来的「回收的一级火箭二次发射」任务。我们都知道,SpaceX 已经进行了多次成功的火箭回收实验,但还未使用这些回收的火箭进行再一次的发射任务。而最早在三月中旬,SpaceX 将第一次使用回收的 Falcon 9 火箭发射 SES-10 通信卫星进入地球轨道,而这个发射任务也将会在肯尼迪航天中心的第 39A 号发射台发射升空。这无疑会是今年最值得期待的宇宙航天领域事件。

同时,SpaceX 现在还准备在春季或夏季晚些时候发射更大型的 Falcon Heavy 火箭,它可能即将成为地球上最强大的运行助推器。并且其届时可能会第一次携带回收过的太空舱再次上天。

所以,在经历了 2015 和 2016 屡受打击的两年之后,今年也许会是马斯克和他的 SpaceX 再次闪耀的一年。

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