电邮的发明者去世了,我们为你梳理了一下它的发展史

摘要

Ray Tomlinson 先生去世了,我们很怀念他。

当地时间 3 月 5 日,电子邮件的发明人与奠基人 Ray Tomlinson 去世了。在 1971 年的时候,他第一次使用「@」去分开用户名与主机名,发送了人类历史上第一封电子邮件。

如果你是一个关注互联网科技新闻的人,那这个消息恐怕你早已知晓,但我们想在今天借这个机会,为大家回顾一下电子邮件的历史。前事不忘,后事之师。斯人已逝,邮件却会继续为整个互联网世界服务,哪怕终有一天它会被更新的通信方式取代,但在人类发展的历史上,电子邮件终将留下自己辉煌的一笔。

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Tomlinson 先生的功绩

虽然 Tomlinson 在 1971 年就发送了第一封电子邮件,但事实上,邮件的历史也许可以追溯到更久之前。

也许计算机时代的第一个电子邮件系统诞生在 1965 年,麻省理工学院(MIT)开发了这个名为「MAILBOX」的电子邮件系统,但它只能在同一台电脑上使用。如果你不了解计算机的历史,那看到这里,也许你会比较困惑,但事实上,在 1960 年代,电脑可不像今天这么廉价易得,每一台大型计算机都有超过 100 位的使用者。每一个使用者都要从「哑终端 (dumb terminals)」上通过自己的办公桌面连接到大型计算机上,这些哑终端没有存储空间,他们必须连接到大型机上工作。因此,在 Tomlinson 做出革新之前,电子邮件只能用于将消息发送到在同一台计算机上的不同用户。

但如同发送实体信件一样,他们需要去解决一件事,那就是你必须用一种计算机能理解的方式去标明信件将要到达的地址,而这就是 Ray Tomlinson 所做的事。

1971 年,Tomlinson 是美国 BBN 公司的一名工程师,负责 ARPANET(阿帕网)相关的工作。ARPANET 可谓是全球互联网的鼻祖产品,而它可能也是冷战的产物,ARPA 这四个字母就代表「高等研究计划署 (Advanced Research Projects Agency)」,而它是美国军方的一个分支机构。通过在地理位置上相互分离的计算机之间创建能够交换信息的网络,ARPANET 为美国军事机构之间的信息交流起了保护的作用,这相当于电子邮件的早期雏形。BBN 公司当时就是这个计划的一个承包商。1457275444444 (1).jpg

(发出第一封电邮的计算机)

而作为其中的一员,Tomlinson 对电子邮件自然有比较好的理解。在 1971 年的时候,他在键盘上选择了「@」作为计算机之间发送信息的标志,而他也发出了人类历史上第一封真正意义上的电子邮件。他改良了 SNDMSG 这个在当时使用的信息传送程序(SNDMSG 只能在本地机器上运行,方便使用同一台机器的人共享一些短消息),终于发出了跨计算机的第一封电子邮件。

在 2009 年接受《纽约时报》采访的时候,Tomlinson 说道:「我给自己从一台机器到另一台机器上发送了一则消息。而发送的消息内容我已经全忘了。」不过据查,他发送的第一封邮件内容是"QWERTYUIOP"。

二十五年发展史

  • 到了 1974 年,因为 ARPANET 的推广,电子邮件的用户已经达到了数百人,不过他们大都是军方用户。自那之后,电子邮件开始了飞速的发展。
  • Lawrence Roberts,这位当时为 ARPANET 服务的科学家为他的上司发明了邮件中的文件夹,以便其能够更好地梳理自己的邮件。
  • 1975 年,南加州大学的 John Vittal 第一次发明了邮件相关的服务软件。
  • 1977 年,现代的电子邮件系统开始出现。使用同一款软件并且联网了的计算机都可以使用 Tomlinson 的方法去发邮件。
  • 1982 年,有关电子邮件第一个重要的标准出台了,这就是 SMTP(简单邮件传输协议 Simple Mail Transfer Protocol),它是第一个基于互联网基础传输电子邮件的标准。时至今日它还在被人使用。而也是在这一年,「email」这个词第一次出现了。
  • 1983 年 1 月 1 日,ARPANET 正式使用 TCP/IP 取代旧的网络控制协议(NCP,Network Control Protocol),从而成为今天的互联网的基石。
  • 从 80 年代中期开始,电子邮件被广泛使用。我国发出的第一封电子邮件就在 1987 年,是由北京计算机应用技术研究所发送到德国的。
  • 1988 年,世界上第一个商用邮件系统 Eudora 出现,发明者是美国软件工程师 Steve Dorner。
  • 1990 年,HTML 格式的邮件出现,除了文字之外,我们也能在邮件中看到图片了。
  • 1992 年,MIME 协议(多用途互联网邮件扩展,Multipurpose Internet Mail Extensions)诞生,它扩展了电子邮件标准,使其能够支援更多种形式的内容。也是在这一年,微软在 MS-DOS 系统上,推出了 Outlook 邮件应用。
  • 1996 年,世界上第一个以网页为基础的邮件应用 Hotmail 诞生,然后微软在下一年花了 4 亿美元买下了它。
  • ……

结语

时至今日,电子邮件已经成为了我们工作与生活中必不可少的重要工具,其使用人数早已经突破了 10 亿人次。虽然随着时代的改变,邮件也正在经历着各种其他形式产品的挑战,比如协同办公软件,但仅就目前来看,我们还远没有找到可以完全替代邮件的产品。

今天,众多媒体大张旗鼓地纪念 Ray Tomlinson,这是因为他是电子邮件名义上的发明人。而我们更要清楚地知道,在电子邮件发展的道路上,像 Tomlinson 这样的无名英雄还有很多。

极客公园在今天为您大致梳理了一下电子邮件的发展历程,既是为了纪念 Tomlinson,也是为了提醒自己,永远不要停下对技术创新的追逐。



本文参考了 smh, NetHistory 等信息源

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